Merkel hyllet torsdag SPD som «en aldri sviktende demokratisk stemme». Hun og den franske presidenten François Hollande var æresgjester på et festmøte i Leipzig, byen der SPDs forgjenger Tysklands Alminnelige Arbeiderforbund ble grunnlagt i 1863.

Sosialdemokratenes ledere legger ikke skjul på at partiet sliter i jubileumsåret. Ferske meningsmålinger gir lite håp om at SPD skal kunne ta skrittet fra opposisjon til regjering etter valget på ny tysk nasjonalforsamling 22. september i år.

En fersk måling fra det anerkjente Forsa-instituttet viser at sosialdemokratene har en oppslutning på 24 prosent, mot 41 prosent for Merkels konservative søsterpartier CDU og CSU.

— SPD må styrke sin rolle som sosial bevegelse, sier partiets leder Sigmar Gabriel.

Partiets foreløpig siste statsminister Gerhard Schröder og «gamlekansler» Helmut Schmidt var blant deltakerne på festmøtet i Leipzig. Blant gjestene var også Sovjetunionens siste leder Mikhail Gorbatsjov og den tidligere britiske statsministeren Tony Blair.

Arbeiderpartiet i Norge var representert med internasjonal sekretær Signe Brudeset.