Tusener av mennesker rømte torsdag fra skogbranner som har ødelagt minst 75 hus i velstående nabolag i Santa Barbara i California.

Brannmannskapene har ikke fått kontroll over brannen som startet onsdag da det var en uheldig kombinasjon av varm vind og høye temperaturer i det knusktørre området.

— Alvorlig utfordring

2300 brannmenn er satt inn i kampen, og ti av dem er skadd under slukkingsarbeidet. Et område på om lag 1.100 hektar er nå ødelagt av flammene.

Myndighetene frykter at brannen kan bevege seg i retning sentrum av byen, og guvernør Arnold Schwarzenegger har erklært unntakstilstand.

— Denne brannen er en alvorlig utfordring. Med vind opp til 20 meter i sekundet er det åpenbart at vi har en stor jobb foran oss, sier Schwarzenegger.

Sent tirsdag måtte ytterligere 6.000 personer evakueres. Til nå har 18.000 mennesker måttet forlate boligene sine. Brannvesenet i Santa Barbara ber folk om å ta evakueringsordrene på alvor.

Ber folk om å dra

— Kom deg ut i tide, det er vår beskjed. Om du blir advart, betyr det at du bør pakke dine mest nødvendige eiendeler og sette deg i bilen. Om du blir bedt om å evakuere, sett deg i bilen umiddelbart og vri om nøkkelen, sier Dave Sadecki ved brannvesenet i Santa Barbara.

12.000 personer har fått beskjed om at de må være beredt på å evakuere. Myndighetene har nå åpnet to skoler for å ta imot folk som har måttet forlate hjemmene sine.

Omkring 90.000 mennesker er fastboende i Santa Barbara.

REUTERS/SCANPIX