Arrangørene sa de ville beleire regjeringskvartalet i Bangkok der et regjeringsmøte skulle finne sted tirsdag formiddag, til Thaksin går av. Thaksin var selv ikke i Bangkok, men var opptatt med valgkamp i Nord-Thailand.

Politiet regnet med at 60.000 mennesker deltok i demonstrasjonen, men andre kilder satte tallet til 100.000. Uansett var antallet det høyeste som har deltatt i de ukentlige demonstrasjonene mot Thaksin hittil, og politiet utkalte alle styrkene de hadde.

I forkant av demonstrasjonen sendte den respekterte kong Bhumibol ut en indirekte appell til alle parter om ikke å la protestene bli voldelige.

Demonstrantene satt på veien langs regjeringskvartalet under politiets vaktsomme øyne, men det var ingen tegn til uro.

Truer med unntakstilstand Thaksin selv, som beskyldes for korrupsjon og maktmisbruk, truet med å erklære unntakstilstand om situasjonen kom ut av kontroll.

— Jeg er klar til å undertegne dekretet når som helst hvis situasjonen blir voldelig. Utkastet er klart, og jeg undertegner hvis sikkerhetsstyrkene sier det er nødvendig, sa han til pressen i Ubon Ratchathani.

Demonstrasjonsmarsjen startet etter at et møte som varte hele natten, var over. Studenter, arbeidere, globaliseringsmotstandere og andre aktivister deltok.

Under møtet oppfordret en av protestlederne, Chamlong Srimuang, alle til å opptre fredelig, men skape så mye kaos i trafikken som mulig.

— Ikke gå inn i regjeringsbygget, ikke bryt ned porten. Ellers faller vi i deres felle. Sørg for at vi er på rett spor, og vi vinner til slutt, sa Chamlong, som selv sto bak et opprør mot en militærregjering da han var general i 1992.

Opprøret kostet 50 mennesker livet, men førte til at regjeringen falt og demokrati ble innført i Thailand.

Voksende kritikk Langvarig skepsis til Thaksins autoritære stil eksploderte til åpen kritikk i januar da det ble kjent at hans familie tjente 13 milliarder dollar på å selge sin andel i telefirmaet Shin Corp til et selskap i Singapore ved å benytte seg av huller i skattelovgivningen.

Thaksin utlyste nyvalg til 2. april i et forsøk på å dempe krisen, men opposisjonen har bestemt seg for å boikotte valget. Dermed blir krisen forverret i stedet.

Thaksin som først ble valgt til statsminister i januar 2001 på et populistisk program, er en av Thailands rikeste menn. Den tidligere politimannen skapte sin formue i telekommunikasjonssektoren.

Solid mandat

Så sent som ved valget i februar i fjor fikk han 60 prosent av stemmene, det sterkeste mandatet i Thailands historie. Det er spesielt på den fattige landsbygda han nyter bred støtte. Men mange i middelklassen og eliten sluttet seg også til ham.

Men som følge av langsommere økonomisk vekst og voksende irritasjon over korrupsjon og Thaksins autoritære stil, har det i de siste månedene vokst frem en mektig opposisjonsbevegelse, først og fremst i middelklassen og eliten i hovedstaden.

— Thaksin var bra i de første fire årene, men deretter har det vært for mye korrupsjon, sier Preecha Wonggai, som tidligere støttet ham, men nå deltar i protestene.