– Flere landsbyer er jevnet med jorden, opplyser Pakistans innenriksminister Aftab Ahmed Khan Sherpao.

– Dødstallene kan komme opp i tusener, sier generalmajor Shaukat Sultan, talsmann for president Pervez Musharraf. Det er massivt, men vi har ingen eksakte tall på dette tidspunktet, legger han til.

President Musharraf kaller jordskjelvet, som målte 7,6 på Richters skala, «en prøve for nasjonen», melder BBC. Skjelvet rammet regionen like før klokka 4 lokal tid lørdag morgen. Episenteret var 90 kilometer nordøst for Pakistans hovedstad Islamabad.

Pakistan hardest rammet

De nordlige områdene Mansehra, Muzaffarabad, Rawlakot og de pakistanske områdene av Kashmir ble hardest rammet av skjelvet. Det er uklart hvor mange mennesker som bor i området. Det er imidlertid klart at 90 prosent av husene i tre byer i Mansehra er jevnet med jorden.

Det er vanskelig å få full oversikt fordi telefonlinjene er nede og mobiltelefonnettet er overbelastet. Det var lørdag ettermiddag kommet meldinger om at 250 har mistet livet i Pakistan.

På den andre siden av grensen, i indisk Kashmir, er det bekreftet at minst 159 sivile personer, inkludert et spedbarn, og 15 soldater har mistet livet. Over 600 andre ble skadd av skjelvet, ifølge lokale myndigheter.

– Huset ristet og vi sto inne og svaiet. Det er et mirakel at vi kom oss ut og i sikkerhet, sier forfatteren Khalid Bashir i Srinagar i indisk Kashmir.

Hjelpen på vei

– Redningsmannskaper og soldater er på vei, og helikoptre med medisinske team er blitt sendt fra Rawalpindi og Islamabad, sier generalmajor Sultan.

De internasjonale hjelpeorganisasjonene planlegger nødhjelpsarbeidet.

– Vi skal holde et møte mellom hjelpeorganisasjonene og skal samkjøre arbeidet med FN og pakistanske myndigheter, sier Ben Phillips ved Oxfam til BBC.

– Det første de jordskjelvrammede trenger er telt, tepper, mathjelp og medisiner, sier Phillips.

Boligblokker kollapset

I Islamabad kollapset to boligblokker og hundrevis av mennesker fryktes være sperret inne i ruinene. Det skal ha vært rundt 75 leiligheter i bygningene.

Minst to personer i bygningene omkom og over 30 andre ble skadd, ifølge politiet i Islamabad.

– Jeg vet rett og slett ikke hvor mange som ligger under ruinene. Vi forsøker å redde dem ut. Over 75 leiligheter ble rammet så det dreier seg om flere hundre mennesker, sier den offentlige tjenestemannen Muhammad Ali til Reuters. Pakistans president Pervez Musharraf besøkte lørdag ettermiddag den sammenraste boligblokken.

Den private pakistanske TV-kanalen Geo TV viste bilder av innbyggere og redningsarbeidere som kravlet rundt i ruinene på leting etter skadde og omkomne.

Ifølge en fotograf fra nyhetsbyrået AFP er flere titall skadde innlagt på sykehus. Flere av dem ble skadd da de hoppet ut av bygninger.

I byen Rawalpindi mistet et barn livet da en skole raste sammen.

Barn omkom

Også i Afghanistan skal to barn ha omkommet da huset deres raste sammen. Tusenvis av mennesker flyktet ut i gatene i panikk i hovedstaden Kabul og andre byer øst og nordøst i Afghanistan, opplyser øyenvitner.

– Skjelvet kan ha forårsaket omfattende skader og et stort antall omkomne som følge av størrelsen og området det rammet, heter det i en uttalelse fra det amerikanske geologiske instituttet USGS.

Skjelvet ble merket i Afghanistan, Pakistan og Indias hovedsteder, henholdsvis Kabul, Islamabad og New Delhi. I New Delhi løp folk skrikende ut av bygninger.

Reuters/Scanpix
Reuters/Scanpix