Irene, som var en kategori 2-orkan da hun feide over Bahamas, ligger an til å bli den første orkanen som treffer New York med full styrke på en generasjon.

Myndigheter fra North Carolina i sør til New York erklærte unntakstilstand og ba folk om å trekke unna kysten og opp til høyereliggende områder.

— Det fins ingen unnskyldning for ikke å handle når man vet det er en orkan der ute. Folk må forstå at tiden renner ut for å forberede seg, sier sjefen for det føderale kriseberedskapsbyrået Fema, Craig Fugate.

Rett mot New York

Den kraftige orkanen ventes å feie inn over øykjeden Outer Banks i North Carolina lørdag morgen før den raser videre nordover med kurs rett mot New York og New England-statene.

Ifølge meteorologene fører den i tillegg til kraftig nedbør og sterk vind med seg en ekstremt sterk stormflo som kan presse vannstanden opp til mellom tre og fem meter over normal flo.

Mens Florida og de karibiske øyene er vant til orkaner, er det sjelden at særlig mer enn rester etter slike tropiske stormer når så langt nord som New York-området. Sist en orkan traff New York, var Gloria i 1985.

Evakueringer

I New Jersey ga myndighetene ordre om evakuering av 750.000 mennesker i Cape May-området på kysten lengst sør i delstaten, som ligger midt i veien for orkanen.

Og i New York beordret borgermester Michael Bloomberg evakuering av sykehus og sykehjem i lavereliggende områder av byen.

Innen lørdag skal myndighetene bestemme om alle som bor i utsatte kystnære områder i Brooklyn, Staten Island og sørspissen av Manhattan, også skal evakueres.

Uansett sier Bloomberg at de som kan, bør dra frivillig allerede nå, siden kollektivtransporten kan bli stengt fra lørdag ettermiddag.

Subwayen i fare

Om det blir en fulltreffer, mener ekspertene det er fare for at hele den sørlige delen av Manhattan blir oversvømmet og at tunnelene til undergrunnsbanen blir fylt av sjøvann. Også Kennedy-flyplassen kan bli satt under vann.

Også i Washington er forberedelsene i gang for å håndtere stormen. Togavganger blir kansellert, og montører er i gang med å sikre kraftlinjer.

Innvielsen av et nytt minnesmerke for Martin Luther King, som skulle finne sted søndag, er utsatt til september eller oktober på grunn av stormen.

Maryland og Virginia, som ligger rundt Washington, er blant delstatene der det er erklært unntakstilstand, og innbyggerne i badebyer som Ocean City og Chincoteague har fått ordre om å evakuere.

Marinen til havs

26 store og små marinefartøy, blant dem et hangarskip, har stukket til sjøs fra USAs største marinebase i Norfolk i Virginia. Det er bedre at skipene takler stormen til havs enn å risikere å slite seg i et trangt havneområde.

I North Carolina gjorde politiet det klart at de trolig ikke vil kunne gjøre noe for dem som trosser oppfordringen om å dra og blir igjen i sine hus ved kysten.

— Hvis dere velger å bli, kan vi ikke utstede arrestordre og tvinge dere. Men dere setter dere i en situasjon som kan bli ekstrem, sier Kelly Davis.

Skader på Bahamas

Irene var torsdag fortsatt over Bahamas der hun har forårsaket store skader på noen av de lave øyene. I noen mindre tettbebyggelser er 90 prosent av husene blåst til pinneved, og i hovedstaden Nassau gikk strømmen i flere timer.

Stormen er langt større i utstrekning enn orkaner vanligvis er, noe som gjør at området langt fra kysten av USA blir rammet selv om stormen ikke treffer land og fortsetter nordover parallelt med kysten.

sy7c8c70.jpg
REUTERS