Lørdag var det nye kamper mellom Tamiltigrene og srilankiske styrker, og minst 51 regjeringssoldater ble drept, sier en talsmann for den tamilske geriljaen.

Regjeringen sier den håper at flukten av sivile er begynnelsen på en masseflukt som fjerner hundretusener av uskyldige sivile fra krigssonen.

Hjelpearbeidere og diplomater uttrykker økende bekymring for skjebnen til sivilbefolkningen som fortsatt sitter fast i det som er igjen av opprørernes kjerneområder.

Sivile har stort sett hittil ignorert regjeringens oppfordring om å krysse frontlinjen og ta seg fram til regjeringskontrollert område.

Men etter hvert som stadig mindre områder er på LTTEs hender, og det ikke er noe sted å gjemme seg, har familier begynt å rømme i stort antall.

Trolig er det rundt 250.000 sivile i krigssonen, mange av dem på flukt fra områder som regjeringshæren har tatt under offensiven mot Tamiltigrene.