Også alle statskontrollerte aviser stoppes inntil videre.

Nijazov, som ga seg selv tittelen Turkmenbasjij – «turkmenerhøvdingen» – døde etter et hjerteinfarkt torsdag morgen, 66 år gammel. I ly av landesorgen innledet regjeringen straks diskusjonen om hvem som skal bli hans etterfølger.

– Den turkmenske staten har ingen faste tradisjoner for utvelgelse av en ny leder fra den politiske eliten eller fra den vanlige befolkningen. Jeg tror det kan bli kaos og politisk kamp, sier skribenten og Turkmenistan-kjenneren Edvard Poletajev til nyhetsbyrået AFP.

Neppe demokratibevegelse

Nijazovs uinnskrenkede styre i 21 år etterlater et politisk maktvakuum, og russiske eksperter mener sikkerhetsstyrkene står nærmest å overta makten.

Alle analytikere nyhetsbyrået Reuters har snakket med, utelukker en demokratibevegelse og politisk uro som man så i Georgia eller Ukraina. Nijazov var president på livstid, og fremmet en ofte bisarr personlighetsdyrking. I årevis drev han utrenskninger fra egne rekker.

– I sju år har Nijazov regelmessig utrensket eliten. I gjennomsnitt ble ministerne sittende i seks måneder, sier Andrei Grozin ved forskningsinstituttet CIS.

– Alle viktige figurer er utslettet, og den nasjonale eliten er en grå masse uten politisk innflytelse. Et stort antall er fulle av håp, men ingen av dem har virkelig innflytelse, tilføyer Grozin.

Opposisjonelle turkmenere i eksil i Sverige sier deres fremste oppgave nå er å reise hjem.

«Alle i sjokk»

– Vi er alle i sjokk, sa en ledende tjenestemann i Asjgabat til byrået etter Nijazovs død torsdag. Flaggene hang på halv stang over hele hovedstaden, byens 23 dagsaviser kom ikke ut, og regjeringen kunngjorde at de tradisjonelle festlighetene ved årsskiftet er avlyst.

Saparmurat Nijazov ble politisk sjef i Turkmenistan i 1985, mens landet fortsatt var en sovjetrepublikk, og beholdt sitt jerngrep om makten også etter Sovjetunionens oppløsning i 1991. I 1999 utnevnte han seg selv til president på livstid.

Noen politisk kronprins ville han ikke ha. Visestatsminister Gurbangullij Berdymukhammedov tar inntil videre over som fungerende statsoverhode, og han skal også lede forberedelsene til den avdøde presidentens begravelse, et verv som i sovjettiden ofte gikk til påtroppende leder.

Sykdom holdt skjult

Dette er to av de ytterst få offentlig kjente fakta om maktstrukturen i Turkmenistan, en nasjon med store olje og gassressurser. Svært mye har vært hemmeligstemplet under Nijazovs hardhendte styre, og verken turkmenerne selv eller resten av verden visste før torsdag at presidenten var alvorlig syk.

Tvert om ble det i slutten av oktober kunngjort at tyske hjertespesialister hadde undersøkt «turkmenerhøvdingen» og funnet ham ved god helse. Men noen varselklokker begynte kanskje å ringe, da Nijazov selv fortalte at han tok hjertemedisin tre ganger om dagen.

Turkmenerne får neppe noen sjanse til å glemme sin avdøde president med det første. Etter et årsskifte uten feiring går de inn i den første måneden av 2007, som i henhold til turkmensk lov ikke heter «januar» lenger – men Turkmenbasjij.

SHAMIL ZHUMATOV