Ifølge U.S. Geological Survey var skjelvet målt til 7,3, mens indonesiske myndigheter setter det til 7,6. Skjelvet hadde sitt episenter 420 kilometer sørvest for byen Banda Aceh på den indonesiske øya Sumatra, ifølge det amerikanske måleinstituttet USGS.

Myndighetene utsteder rutinemessig tsunamivarsler for jordskjelv på over 7. Men selv om befolkningen er vant til varsler, reagerte mange med panikk da varselet kom. De løp ut av bygninger, opplyste et øyenvitne til nyhetsbyrået Reuters.

I 2004 ble Aceh-provisen spesielt hardt rammet av jordskjelvet som utløste en tsunami, som tok over 200.000 menneskeliv.