Tsunamivarselet ble sendt ut etter et kraftig jordskjelv utenfor øygruppa Tonga i Stillehavet. Skjelvet begynte klokka 6.17 lokal tid og hadde sitt episenter 210 kilometer sørøst for Tongas hovedstad Nukualofa.

Tsunamivarslingssenteret for Stillehavet, Pacific Tsunami Warning Centre, sendte ut et tsunamivarsel for Tonga, Niue, Kermadec-øyene, Amerikansk Samoa, Samoa og Fiji.

Endringer i havnivået «stadfester at en tsunami er utløst», og denne «kan ha vært ødeleggende langs kystlinjene i områdene nær jordskjelvets episenter», het det i en melding fra varslingssenteret.

Senere kunne varslingssenteret opplyse at faren var over for en ødeleggende tsunami i Stillehavet.