Hærsjef Sonthi Boonyaratglin ledet tirsdag kuppforsøket mot statsminister Thaksin Shinawatra i Thailand. Generalen skal ha sterke bånd til landets populære konge.

59 år gamle Sonthi er en høyt dekorert krigsveteran og ble den første muslimen som noen gang er utnevnt til hærsjef i buddhistiske Thailand. Sonthi fullførte sin militære utdannelse i 1969, og har tjenestegjort i det kongelige infanteriet før han selv ledet en rekke militære avdelinger, blant annet spesialtrente elitegrupper.

Sikkerhetspolitikk

Før kuppforsøket tirsdag hadde Sonthi en rekke ganger gått i klinsj med statsministeren på grunn av Thaksins sikkerhetspolitikk.

Thailand har vært herjet av en rekke voldelige sammenstøt mellom muslimske opprørere og regjeringssoldater sør i landet, og fjorårets utnevnelse av muslimske Sonthi ble ansett å være et forsøk fra Thaksins side på å roe gemyttene i Sør-Thailand.

Generalen har imidlertid vært tilhenger av å forhandle med opprørerne for å få en slutt på volden som har kostet over 1.400 mennesker livet siden januar 2004. Thaksins regjering har konsekvent nektet å gå med på dette.

Kongens talsmann

Hærsjefen har med jevne mellomrom uttalt seg på vegne av kong Bhumibol om den politiske situasjonen i landet, og førte etter kuppet tirsdag samtaler med kongen i hans palass.

– Som en av hans majestets soldater ønsker jeg å hjelpe ham med å lette hans bekymringer, og hæren vil rette seg trofast etter de rådene han gir oss, har Sonthi uttalt tidligere.

Dette har ført til omfattende spekulasjoner om at kongen er direkte involvert i tirsdagens kuppforsøk.

Hærsjefen har i thailandske medier en rekke ganger avvist at det har eksistert kupplaner den siste tiden. Ifølge diplomatkilder skal han imidlertid ha vært redd for at hans posisjon har vært truet etter at et angivelig attentat mot Thaksin ble avslørt i august

Forsker Hugo Stokke ved CMI i Bergen tror ikke kongen står bak, men sier at kuppmakerne ikke vil klare å beholde kontrollen dersom de ikke får kongens tillit.

De peker begge på at kong Bhumibol Adulyadej har stor makt i Thailand.

– Og jeg tror han er politiker nok til å vite når han skal gå inn og bruke den makten, sier Bjarnegård ved Uppsala universitet til det svenske nyhetsbyrået TT.

Palassrevolusjon

Hugo Stokke, som selv bodde i Bangkok under det forrige militærkuppet i 1991, fulgte ivrig med på nyhetssendingene tirsdag kveld. Han mener det er mye som ligner situasjonen den gang.

– Mitt inntrykk er at dette er en typisk palassrevolusjon, og ikke et kupp som for eksempel er foranlediget av sosial uro. Også i 1991 opplevdes kuppet som udramatisk. Det eneste vi merket til det var en del militære kjøretøyer i gatene, forteller Stokke til NTB.

Året etter ble det imidlertid atskillig mer blodig. Kuppet førte etter hvert til voldelige opptøyer hvor over 200 mennesker ble drept.

Påskyndet en prosess

Foranledningen for tirsdagens uro er at nyvalget i april i år ble erklært ugyldig, og statsminister Thaksin Shinawatra styrte derfor nå en overgangsregjering. Stokke tror at en mulig årsak til kuppet er at den militære ledelsen fryktet at Thaksin ville klore seg til makten, og at de derfor ville påskynde prosessen med å avsette han.

Stokke sier at Thaksin på mange måter kan minne om Italias Berlusconi.

– Han har bakgrunn fra forretningslivet, og var uten politisk erfaring. Han kommer egentlig ikke fra eliten, men kan heller karakteriseres som nyrik. Han fører en klart populistisk politikk som nok har mer støtte på landsbygda enn i de store byene, sier Stokke.