Fremmedkrigerne kommer fra mer enn 90 land, og blant dem er minst 3.400 fra vestlige land, ifølge det ferske anslaget fra National Counter-Terrorism Center (NCTC).

— Veksten i fremmedkrigere som reiser til Syria mangler sidestykke, sier NCTC-direktør Nicholas Rasmussen i utkastet til en redegjørelse han skal holde i Kongressen onsdag.

NCTC anslår at mer enn 150 amerikanere er blant dem som har sluttet seg til den ekstremistiske opprørsgruppa Den islamske staten (IS) i Syria og Irak.

Øker raskt

Tallet på fremmedkrigere som forlater sine hjemland for å kjempe for IS eller rivaliserende opprørsgrupper i krigen i Syria, stiger svært raskt, advarer amerikanerne. NCTCs forrige anslag i januar var at totalt 19.000 utlendinger kriget for IS eller andre ekstremistgrupper i Syria.

De som verver seg frivillig til opprøret, kommer fra svært ulike bakgrunner og passer ikke inn i noen stereotypi, påpeker Rasmussen.

— Slagmarkene i Syria og Irak gir fremmedkrigerne kamperfaring, våpen- og bombeopplæring og tilgang til terrornettverk som kan komme til å planlegge angrep rettet mot Vesten, advarer etterretningssjefen.

Rekruttering

I den flere måneder lange kampen om den syriske byen Kobani, som offisielt heter Ayn al-Arab, ble et stort antall fremmedkrigere fra IS drept, ifølge USA. Kurdiske styrker, som også har flere vestlige soldater i sine rekker, nedkjempet i januar IS ved byen på grensen til Tyrkia.

Rasmussen påpeker at IS' suksess med å rekruttere nye frivillige delvis må tilskrives opprørsgruppen aktive propaganda spredt på sosiale medier. Opptak av makabre likvideringer har fått mest oppmerksomhet i internasjonale medier, men IS har også et annet budskap i sine mange videoer og appeller.

Martyr

Bilder som fremstiller et idyllisk liv i opprørernes selverklærte kalifat, formidles på et språk tilpasset vestlig populærkultur og rettet mot fremmedgjort ungdom på jakt etter spenning.

— De har også funnet opp kraftfulle slagord som «YODO: You Only Die Once. (Du dør bare en gang) Hvorfor ikke bli martyr?», forteller Rasmussen.

Al-Qaida og dens forgreininger i Midtøsten og Afrika har aldri kunnet måle seg med IS' kløktige propaganda, påpeker NCTC-direktøren.

Minst 70 fra Norge

USA er langt fra alene om å slå alarm om den økende strømmen av frivillige som reiser til Midtøsten for å krige.

Fra Norge anslår Politiets sikkerhetstjeneste (PST) at rundt 70 personer har reist til Syria og Irak for å krige. Det reelle tallet kan imidlertid være langt høyere, ifølge PST.

I januar anslo Europol at mellom 3.000 og 5.000 EU-borgere har sluttet seg til krigen. De fleste rekruttene reiser til Syria via Tyrkia, som har avtale om visumfrihet med rundt 69 land, inkludert EU-landene og Norge.