Storbritannias styrker i Irak skal skjæres ned fra 7.100 til rundt 5.500 i løpet av de neste månedene. Men britiske soldater blir værende i landet inn i 2008, sier statsminister Tony Blair.

Blair sa i en orientering i Underhuset i London onsdag at innen slutten av sommeren kan tallet på soldater være brakt ned i 5.000. De britiske soldatene har hatt et hovedansvar for sikkerheten i Basra-området i det sørlige Irak.

– Den første styrkereduksjonen blir fra dagens 7.100 soldater til omtrent 5.500. Dagens nivå er i seg selv redusert fra 9.000 for to år siden og 40.000 under selve Irak-krigen, framholdt den britiske statsministeren.

– Riktig

Den konservative opposisjonslederen David Cameron hilste Blairs kunngjøring velkommen. Cameron mener det er riktig av britene å trekke seg ut nå, og overlate sikkerhetsarbeidet i Basra-området til irakerne selv.

Danmarks statsminister Anders Fogh Rasmussen sa onsdag at landets 460 soldater i Irak blir trukket ut av landet innen august. De danske soldatene har vært utplassert i Basra-området og stått under britisk kommando.

Regjeringssjefen sa på en pressekonferanse i København at irakiske styrker skal overta den danske bataljonens sikkerhetsoppdrag. Danmark vil trappe opp hjelpen til flyktningene i regionen og avsetter 100 millioner kroner til dette, framholdt han.

Anstrengt

Britiske offiserer i Basra-området mener de lokale irakiske regjeringsstyrkene som britene har trent opp, gjør store framskritt og er modne for å ta større ansvar. Lokale politikere og vanlige innbyggere har hatt et mer anstrengt forhold til soldatene fra Storbritannia.

– Vi er glade for enhver britisk tilbaketrekning fra sentrum av Basra, sa lederen for det lokale sikkerhetsrådet Hakim al-Mayahi til nyhetsbyrået AFP onsdag.

– Vi vil at de britiske styrkene skal dra så raskt som mulig, sa 27-åringen Ali Abdullah.

Han mente irakiske sikkerhetsstyrker og politifolk har æren for at sikkerheten i Basra er forholdsvis god. Den 20 år gamle jusstudenten Muthanna Ihsan var enig, og tilføyde at han ønsker at britene skal trekke alle sine styrker ut med en gang snarere enn gradvis.

DAVID MOIR