Donald Rumsfelds avgang kom ikke som noen stor overraskelse, selv om president George W. Bush helt til få dager før valget erklærte full støtte til sin hardt kritiserte forsvarsminister.

Demokratiske politikere ser Rumsfelds avgang som en innrømmelse av at USAs politikk i Irak har vært feilslått. Demokratene vil derfor heller ikke stikke mange kjepper i hjulene når Senatet nå skal godkjenne 63 år gamle Gates som ny forsvarsminister.

— Jeg håper Rumsfelds avgang vil markere starten på en ny politikk i Irak, sier demokratenes Nancy Pelosi, som nå blir flertallsleder i Representantenes hus. Demokratenes leder i Senatet foreslo onsdag et tverrpolitisk toppmøte om Irak-politikken. Men heller ikke demokratene, som nå har flertall i begge hus i Kongressen, har lagt fram noen klar Irak-strategi.

Godt mottatt

Valget av Gates som ny forsvarsminister blir stort sett godt mottatt.

— Presidentens valg kan signalisere at han søker etter en mer pragmatisk holdning i Irak og i krigen mot terror, heller enn en kurs drevet av ideologi, sier den demokratiske senatoren Jay Rockefeller, som sitter i Senatets etterretningskomité.

Han får tilslutning fra andre demokrater.

Irak-alternativer

Den tidligere CIA-sjefen Robert Gates har deltatt i den såkalte Iraq Study Group, ledet av tidligere utenriksminister James Baker. Gruppen skal legge fram alternative forslag til veien videre i Irak.

Blant alternativer som har vært luftet er både en tidsplan for tilbaketrekking av amerikanske styrker, en oppsplitting av Irak i tre autonome regioner, eller flere soldater og en okkupasjon av Irak på ubestemt tid.

Det er ikke offentlig kjent hvilke alternativer, om noen, Gates vil gi sin tilslutning.

Iran-Contras

Det har blåst friskt rundt Robert Gates før. Han var involvert i den såkalte Iran-Contras-skandalen på 1980-tallet, som i grove trekk gikk ut på å finansiere støtte til Contrasgeriljaen i Nicaragua med ulovlig våpensalg til USAs erkefiende Iran.

Gates ble nominert som ny CIA-sjef av daværende president George Bush senior i 1991. Han ble først utnevnt etter en Kongresshøring der han blant annet ble beskyldt of å ha skjult sannheten om Iran-Contras-saken da skandalen ble kjent. Gates innrømmet at han hadde begått feilgrep og sa han burde ha gjort mer for å avdekke sannheten.

KEVIN LAMARQUE
KEVIN LAMARQUE