Operasjonen ble satt i verk som hevn for at palestinerne har skutt med bombekastere fra flyktningleiren i Khan Yunis mot den jødiske bosettingen Neveh Dekalim.

Det er første gang israelerne setter i verk en slik omfattende ødeleggelsesaksjon siden det siste palestinske opprøret brøt ut i september i fjor.

Operasjonen onsdag morgen førte til skuddveksling mellom israelske soldater og innbyggere i Khan Yunis, og 25 palestinere ble såret. En politimann og en sivilperson døde senere av skadene de pådro seg.

En nær medarbeider av Yasser Arafat, Nabil Abu Rudeineh, sa at den israelske operasjonen innebærer en alvorlig opptrapping av konfrontasjonen mellom partene.

Noen av bygningene i flyktningleiren tok fyr da de ble beskutt av stridsvogner, og andre ble ødelagt av bulldosere.

Forsvarsminister Binyamin Ben Eliezer sa etter operasjonen at Israel vil tvinge palestinerne tilbake til forhandlingsbordet med makt. Han sa at flere hundre væpnede palestinere forsøkte å stanse de israelske soldatene og at palestinerne var godt organisert.

NTB