Angrepet var trolig et forsøk på å likvidere et ledende medlem av den palestinske organisasjonen Islamsk hellig krig (Jihad).

Ifølge øyenvitner avfyrte helikoptrene minst tre raketter mot en bil, etter først å ha sirklet over byen i lengre tid.

— Vi hadde sett helikoptrene i nærmere en time og forsto at noe var på gang, men trodde ikke at de ville angripe et område så fullt med folk og biler, sier en kilde som så angrepet på avstand, til NTB.

Bommet

Ifølge øyenvitner bommet den første raketten på bilen som trolig var mål for angrepet, og traff i stedet fortauet ved siden av. 13 år gamle Shadi Arafi ble drept, og flere andre barn som var på vei hjem fra skolen ble såret av raketten.

De to neste rakettene drepte tre år gamle Burhan al-Himuni, da de traff bilen han satt i. Den lille guttens far ble ifølge sykehuskilder livstruende skadd.

Bilen tilhørte Burhans 26 år gamle onkel Mohammed Sidr, en lokal leder i den militante organisasjonen Islamsk hellig krig som har stått bak noen av selvmordsattentatene i Israel den siste tiden. Sidr var selv med i bilen og ble såret.

- Barnemorder

Palestinernes informasjonsminister Yasser Abed Rabbo reagerte sterkt på mandagens angrep, og anklaget Israels statsminister Ariel Sharon for å være "barnemorder".

— Ariel Sharon er en barnemorder som ikke respekterer menneskeliv. Å angripe sivile biler ved et overfylt marked i Hebron, og på den måten utsette sivile for alvorlig fare, er opprørende og må fordømmes, sa Rabbo i en kunngjøring.

Det israelske angrepet i Hebron kom bare timer etter at Ariel Sharon hadde tatt imot den amerikanske utsendingen Anthony Zinni på sitt kontor. Zinni stormet søndag ut av et møte med representanter for israelsk og palestinsk sikkerhetstjeneste, og truet med å forlate regionen om det ikke ble gjort seriøse forsøk på å stanse volden innen 48 timer.

Sharon oppfordret mandag Zinni til å bli, og lovet samtidig å gjøre sitt for at den amerikanske utsendingen skal lykkes med sitt oppdrag, ifølge Sharons kontor.

- Klar følge

Senest søndag sa en av lederne for Hamas-bevegelsen på Vestbredden til NTB at den siste tidens selvmordsbomber i Israel var en følge av israelernes attentater mot palestinske ledere.

— Slike selvmordsaksjoner er del av vår kamp. De vil fortsette helt til israelerne stanser likvidasjonene av våre ledere, sa han i intervjuet.

Israel har de siste 15 månedene likvidert om lag 70 palestinske ledere og aktivister, som de har anklaget for å stå bak "terroraksjoner" i Israel og de israelskokkuperte områdene på Vestbredden og i Gazastripen.

Både likvidasjonene og selvmordsattentatene har høstet massiv fordømmelse internasjonalt. Senest torsdag sa Sharon til sitt Likud-partiet at likvidasjonene vil fortsette inntil Arafat har arrestert 36 militante palestinere som er ettersøkt av Israel.

(NTB)

LETER: Palestinere leter i et bilvrak etter bilen ble truffet av en israelsk rakett.