New Yorks borgermester Michael Bloomberg ba omkring 370.000 innbyggere om å evakuere innen lørdag ettermiddag lokal tid på grunn av orkanen.

Innbyggerne forberedte seg på oversvømmelser, voldsomme bølger og strømbrudd som følge av orkanen.

Det er første gang i historien at en obligatorisk evakuering av borgerne i USAs mest folkerike by iverksettes. Myndighetene i byen har også besluttet å evakuere 7.000 pasienter fra sykehus og pleiehjem i lavtliggende områder.

Å overhøre de obligatoriske evakueringsordrene er både farlig og dumt, fremholder Bloomberg.

— «Irene» er en livstruende orkan for innbyggerne i New York, fastslår han.

I New Jersey har 750.000 personer fått ordre om å evakuere fra Cape May-området, mens mer enn 200.000 mennesker er bedt om å dra fra kystområdene i North Carolina.

To døde

«Irene» hadde en vindstyrke på 140 kilometer i timen da den traff land, og den ble kategorisert som en orkan av kategori 1 på Saffir-Simpsons skala. Skalaen måler orkaners styrke og har fem nivåer, hvor nivå fem er høyest. Orkanen beveget seg nordøstover med en hastighet på 22 kilometer i timen.

55 millioner mennesker befinner seg i det som kan bli orkanens bane, fra Carolina-statene til Cape Cod i New England.

Få timer før den nådde land, svekket imidlertid Irene seg i styrke. USAs nasjonale orkansenter i Miami nedgraderte den fra kategori 2 til 1.

Men USAs minister for innenlands sikkerhet Janet Napolitano understreker at Irene fortsatt er en «stor og farlig» storm på vei opp langs østkysten.

Stengte flyplasser

Alle New Yorks tre flyplasser, Kennedy, LaGuardia og Newark i New Jersey, stengte lørdag.

Foreløpig gjelder stengningen bare innkommende fly, mens avganger inntil videre kan gå som normalt. Nærmere 8.000 avganger i helgen er likevel kansellert allerede, ettersom flyselskaper flytter flyene sine til tryggere plasser.

SAS innstiller alle helgens flyavganger til storbyen.

I tillegg ble all kollektivtrafikk stanset, og undergrunnsbanen ble stengt fra lørdag formiddag. 900 soldater fra heimevernet og 2.500 arbeidere i elektrisitetsverket er kalt inn i beredskap i byen.