Demonstranter med både ukrainske og russiske flagg ropte slagord fra vinterens protester mot Ukrainas styrtede president Viktor Janukovitsj.

«Okkupasjonen av Krim er en skam for Russland» og «Ligg unna Ukraina», lød noen av ropene fra folkemengden.

Folket på Krim skal søndag stemme om tilslutning til Russland.Demonstrasjonen i Moskva er trolig den største siden protestene i forbindelse med valgene i 2011 og 2012. En direkteoverføring av protesten på internett skal ha blitt sett 240.000 ganger.

– Vi er patrioter, og Putin er Russlands fiende, sa protestlederen Ilja Jasjin fra scenen.

Også motdemonstrasjon

Universitetsprofessoren Jelena Orlova (47) bar en plakat med påskriften «Ukraina er en uavhengig stat». Hun tror ikke demonstrasjonen vil endre noe, men ser det som en plikt å si fra.

– Jeg er ikke enig i Putins politikk. Jeg er motstander av annekteringen av Krim. Jeg mener Russland bør respektere Ukrainas grenser, sier hun.

Samtidig arrangerte en russisk-ortodoks bevegelse en aksjon i Moskva «til støtte for Krim og mot fascisme» som samlet 15.000 mennesker. «Krim er russisk», «Vi forsvarer våre egne» og «Nei til fascisme», sto det på noen av plakatene i den velorganiserte demonstrasjonen. De fleste russere støtter Putins handlinger i Ukraina.

Russland sendte tusenvis av soldater inn på Krim etter at Janukovitsj i februar ble fjernet fra makten som følge av tre måneder med demonstrasjoner i Kiev.

To drept i Kharkiv

Opptakten til folkeavstemningen på Krim ble også preget av sammenstøt i byen Kharkiv øst i Ukraina. Landets fungerende president Oleksandr Turtsjynov sa i en tale til nasjonalforsamlingen lørdag at det var «agenter fra Kreml» som sto bak urolighetene.

En prorussisk demonstrant og en tilfeldig forbipasserende ble drept da ukrainske nasjonalister åpnet ild mot en gruppe menn som forsøkte å storme nasjonalistenes hovedkvarter i Kharkiv fredag kveld, ifølge politiet.Uroen startet tidligere samme dag da en gruppe nasjonalister skal ha åpnet ild mot prorussiske demonstranter i sentrum av byen. Ingen ble alvorlig såret i skytingen, men et titall demonstranter tok opp jakten på nasjonalistene, som satt i en bil. Det førte dem til hovedkvarteret til nasjonalistgruppen Ukrainske patrioter.

Da politiet kom til stedet, tok nasjonalistene gisler i andre kontorer i samme bygning. Seks personer ble såret i en skuddveksling på stedet, deriblant en politibetjent. Etter hvert overga nasjonalistene seg, og 30 personer ble pågrepet.

Spent situasjon

Krisen i Ukraina har ført til en dramatisk konfrontasjon mellom Russland og Vesten. Russland mener regimeskiftet i Kiev ble drevet fram av fascistiske elementer som med støtte fra Vesten kuppet makten.

Russland rykket derfor inn på Krim for å «beskytte» de russisk-talende på halvøya, selv om lite har tydet på at de er reelt truet av maktskiftet i Kiev. Det er de sterkt pro-russiske, selvutnevnte regionalmyndighetene på Krim som med Russlands støtte har tatt til orde for søndagens folkeavstemning.

Vesten og internasjonale organisasjoner mener avstemningen er ulovlig, og at Russland opptrer i strid med folkeretten.

Russland risikerer derfor harde sanksjoner fra EU og USA hvis landet ikke går i dialog med Ukraina for å løse krisen. Ifølge en lekkasje fredag risikerer en lang rekke av Putins aller nærmeste støttespillere innreisenekt til EU og USA.