Enkelte nyhetskilder melder om så mange som 100.000 demonstranter i gatene. Demonstrasjonen ble organisert på kort tid etter at en domstol slo fast at en planlagt demonstrasjon lørdag måtte forbys på grunn av koblingen til ETA.

Gruppen for de pårørende etter ETA-aksjoner ba om at også marsjen i Bilbao skulle forbys, men dette avviste dommeren.

Det er behandlingen av fengslede ETA-medlemmer som nå er det største stridsemnet mellom myndighetene i Madrid og Vest-Europas siste, store opprørsbevegelse.

— Dobbeltstraff

ETA beskyldes for å ha begått 829 drap i kampen for en uavhengig baskisk stat i Nord-Spania og Sør-Frankrike. Støttegruppene for fengslede ETA-medlemmer krever bedre soningskår, blant annet gjennom å få flyttet fanger til fengsler nærmere deres familier.

En av demonstrantene, 52-årige Itziar Goienetxia, sier at hun må reise 1.200 kilometer hver vei for å besøke sin mann i fengselet i Cádiz sør i landet. Etter reisen får hun møte ham i 40 minutter.

— Det er en dobbeltstraff, sier hun.

Demonstrasjonen ble arrangert av det konservative Baskiske nasjonalistpartiet og uavhengighetsgrupperinger på venstrefløyen. De politiske fløyene står sjelden samlet, og internasjonale medier melder at de viser slagkraft ved å samle seg i lørdagens demonstrasjon.

— Politiske partier og fagforeninger som representerer det politiske flertallet, bestemte seg for at de måtte kalle inn til denne demonstrasjonen for å beskytte ytringsfriheten, sier Pernando Barrena, talsmann for venstrefløypartiet Sortu.

- Uforståelig forbud

Talsmannen for de regionale myndighetene, Josu Erkoreka, sier at forbudet mot den planlagte demonstrasjonen var «uforståelig» for baskere. Pårørende av de drepte er imidlertid av en annen mening

— Det eneste målet med dette initiativet er å hedre fengslede medlemmer av terroristgruppen ETA, heter det i en uttalelse fra en av pårørendegruppene.

ETA erklærte i 2011 at de ikke lenger vil kjempe en væpnet kamp, men nekter likevel å la seg avvæpne. Spanske og franske myndigheter nekter å forhandle med gruppen, som fortsatt ses på som en terrorgruppe av EU og USA. (NTB)