Den 60 år gamle populisten var tidligere medlem av det ytterliggående høyrepartiet Serbias radikale parti (SRS), der han var Vojislav Seseljs høyre hånd.

På 1990-tallet vervet han militsfolk til krigføringen i Kroatia og Bosnia, der flere av dem han vervet gjorde seg skyldige i krigsforbrytelser.

Seseljs venter nå på dommen ved FNs krigsforbrytertribunal for det tidligere Jugoslavia.

Nikolic var visestatsminister i Slobodan Milosevics regjering da Serbia ble bombet av NATO i 1999.

Moderert

Siden har han moderert retorikken noe og åpnet for serbisk EU-medlemskap. I valgkampen understreket han imidlertid at Kosovo i så fall må være en integrert del av landet. Den tidligere provinsen er nå anerkjent som uavhengig stat av 90 land.

Også på andre områder har han vakt oppsikt, som da han proklamerte at Serbia ville være mer tjent med å være russisk provins enn EU-medlem.

Dannet eget parti

I 2008 brøt Nikolic plutselig med Seseljs og SRS, i protest mot partiets EU-kritiske linje. Deretter startet han sitt eget parti, Serbias progressive parti (SNS), som lokket til seg mange tidligere SRS-velgere.

Under valget på ny nasjonalforsamling i begynnelsen av mai, ble SNS det største partiet. SRS fikk ingen representanter innvalgt.

SNS kommer trolig likevel ikke med i regjeringen, og blir utestengt fra regjeringskoalisjonen nok en gang.

Plommebrennevin

På hjemmebane er Nikolic tobarnsfar, med en lidenskap for å lage plommebrennevin — sljivovica - hjemme på gården i landsbyen Bajcetina. Der plukker han også sopp og urter, og skryter av å være en god sanger.

Selv om dette høres rolig og harmonisk ut, er og blir han en urokråke i serbisk politikk.

For halvannet år siden innledet han en sultestreik for å tvinge fram nyvalg, men avsluttet den få dager senere.

Under valgkampen ble det reist spørsmål ved avgangsvitnemålet hans fra universitetet. Kritikerne hevdet at vitnemålet ble kjøpt, og Nikolic greide aldri å overbevise om det motsatte.

Truet

I forrige uke anklaget han myndighetene for valgfusk og truet med å trekke seg fra andre valgomgang mot tidligere president Boris Tadic, men ombestemte seg nok en gang et par dager senere.

Skandalene og utspillene skremte likevel ikke serberne fra å stemme på Nikolic, som proklamerte «et vendepunkt for Serbia» da seieren var klar.

Foreløpige resultater tyder på at han fikk drøyt 50 prosent av stemmene, mot drøyt 46 prosent for Tadic.

VALGETS VINNER: Tomislav Nikolic.
Reuters/Scanpix