Den amerikanske sentralkommandoen i Qatar bekreftet tidlig i morges meldingen.

Ifølge fjernsynsselskapet ABC hadde Aziz, som lenge fungerte som internasjonal talsmann for president Saddam Hussein og hans regime, overgitt seg frivillig. Han er nummer 43 på USAs liste over de 55 mest etterlyste irakerne.

USAs president George W. Bush ville ikke umiddelbart kommentere arrestasjonen av Aziz. Han bare smilte og stakk tommelfingeren i været, da pressefolk i Washington spurte ham om han hadde hørt nyheten.

Erfaren diplomat

Den hvithårede, 66 år gamle eks-utenriksministeren er kjent som en erfaren og dyktig diplomat, som snakker engelsk svært godt. Han var det mest fremtredende kristne medlem av Saddam-regimet i Bagdad.

Tariq Aziz regnes som en dyktig forhandler, og førte tidligere i år samtaler med FNs generalsekretær Kofi Annan og pave Johannes Paul II om mulighetene for å avverge en Irak-krig. Men diplomatiet førte ikke fram, og Irak-krigen brøt ut 20. mars.

Aziz var "spar åtte" i kortstokken med bilder av og navn på 55 irakiske toppledere som de amerikanske soldatene i Irak har fått utdelt.

Øverst på listen står Saddam Hussein selv, fulgt av sønnene Qusay og Uday.

Ansikt utad

— Tariq Aziz var i lang, lang tid en av regimets ledende menn og dets ansikt utad. Han sto Saddam Hussein nær gjennom mange år, sa en regjeringstjenestemann i Washington som ba om å få være anonym.

— Han vet kanskje ikke nøyaktig hvor Saddam gjemte sine våpen for masseødeleggelse. Men han vet trolig en god del om irakernes våpenprogram generelt, sa den høyt plasserte amerikanske tjenestemannen ifølge nyhetsbyrået Reuters.

Torsdag kunngjorde talsmenn for den amerikanske regjeringen at fire ledende medlemmer av Saddams maktapparat var tatt til fange. Blant disse var sjefene for Iraks luftforsvar og for landets militære etterretningstjeneste. (NTB)

PÅGREPET I KVELD: Tariq Aziz.