McNeill avløste søndag formelt sin britiske forgjenger David Richards i en seremoni ved den NATO-ledede ISAF-styrkens hovedkvarter i den afghanske hovedstaden Kabul. Afghanistans president Hamid Karzai deltok i seremonien.

Samme dag truet Taliban-lederen mulla Hayatulla Khan i et intervju med nyhetsbyrået Reuters med «det blodigste året hittil» for de utenlandske styrkene i Afghanistan. Kampen begynner for fullt så snart våren kommer, framholdt han.

– Når snøen smelter

De 2.000 selvmordsbomberne står klare til å slå til når snøen begynner å smelte, hevdet mullaen. – Vi er ferdige med 80 prosent av forberedelsene til å bekjempe de amerikanske og andre utenlandske soldatene, sa Hayatulla Khan.

Han tilføyde at de 2.000 som nå er klare til å ofre livet i selvmordsangrep, bare utgjør 40 prosent av de frivillige som har meldt seg til slike oppdrag. Det betyr i så fall at 5.000 mennesker er villige til å sprenge seg selv i lufta i kampen mot det de oppfatter som utenlandske okkupanter.

Hvis det skulle vise seg å stemme, vil krigen i Afghanistan langt på vei endre karakter. Selvmordsaksjoner var ifølge Reuters en nesten ukjent taktikk i Afghanistan inntil militante aktivister i fjor begynte å lære av de mange slike aksjonene i Irak.

På hard prøve

Den siste tiden har det vært gjennomført en rekke aksjoner av denne typen i Afghanistan. En storstilt offensiv fra Talibans side vil uten tvil sette Dan McNeill på en hard prøve som øverste militære sjef for ISAF.

– Vi vil bli på våre poster og utføre våre oppgaver inntil jobben er gjort eller vi blir avløst, sa han ved søndagens kommandoskifte. Avtroppende sjef David Richards sa at «seieren er innen rekkevidde» for ISAF, mens Taliban «ikke har oppnådd ett eneste av sine mål».

Den ekstreme islamistbevegelsen Taliban satt ved makten i Afghanistan fra 1996 til 2001, da dens regime ble styrtet av en amerikanskledet invasjonsstyrke. I fjor ble over 4.000 mennesker drept i kamper i landet, blant dem rundt 1.000 sivile afghanere og 190 utenlandske soldater.

scanpix