— Ikke oppgi noen områder, skal mulla Omar ha sagt i en radiotale til styrkene sine som kontrollerer et stadig mindre område i det sørlige Afghanistan.

— Dette handler ikke om stammer. Dette handler om islam, sa han.

Hundrevis av amerikanske marinesoldater er fraktet inn til en flyplass i ørkenen sørvest for Kandahar. Soldatene forbereder en bakkeoffensiv for å ta Osama bin Laden, hovedmistenkt for terrorangrepene i USA 11. september. Bin Laden antas å gjemme seg i et fjellanlegg nær Kandahar eller nærmere Jalalabad.

Bombet

USAs forsvarsminister Donald Rumsfeld sa onsdag at et anlegg som brukes av Osama bin Laden, medlemmene av terrornettverket al-Qaida og mulla Omar ble bombet tirsdag.

— De som var der, uansett hvem de var, ønsket nok at de ikke var der, sa Rumsfeld.

Talibans tidligere ambassadør i Pakistan avviste at mulla Omar var kommet til skade.

— De Rettroendes Leder er ikke kommet til skade, sa mulla Abdul Salam Zaeef ifølge det afghanske nyhetsbyrået AIP. "De Rettroendes Leder" er en betegnelse på mulla Omar.

Forberedelser

Amerikanske marinesoldater befestet stillingene sine nær Kandahar onsdag, men var samtidig opptatt med å sikre vannforsyningene og gjerde inn en parkeringsplass.

Basen ved den lille flyplassen skal være de amerikanske soldatenes utgangspunkt for jakten på bin Laden. - Vi skal jage dem til de ikke har noe sted å rømme, sa Rumsfeld.

Men sjefen for den amerikanske krigføringen i Afghanistan, general Tommy Franks, sa at marinesoldatene ville legge press på Kandahar, ikke angripe selve byen. Ifølge Franks overvåker USA også områder nær byen Jalalabad etter tegn som kan avsløre bin Laden dersom han holder til der.

Siste slag

Mange pakistanske, tsjetsjenske og arabiske medlemmer av al-Qaida skal ha tatt seg til Kandahar etter hvert som de har måttet oppgi de fleste av sine stillinger, inkludert Kabul.

Innbyggere i Kandahar frykter mulla Omar vil slåss til siste mann, mens kamphungrige Taliban og al-Qaida-soldater frykter han vil gi opp.

— Endelig kan vi få noe å skyte på, sier en Taliban-soldat i byen.

— Det er bedre å gjøre noe på bakken, sier en 22 åring med den obligatoriske kalasjnikoven og en bærbar granatkaster.

— Hittil har vi bare kunnet se mot himmelen uten å kunne gjøre noe.

Frustrerte Taliban-soldater har skutt mot himmelen når amerikanske fly de siste dagene har bombet gang på gang.

Ingen overgivelse

Lokale motstandsstyrker samlet ved byen Spin Boldak, mellom Kandahar og grensen til Pakistan, sa onsdag at forsøkene på å overtale Taliban til å overgi seg har mislykkes. De vil i stedet prøve å ta byen med makt.

— Nå er det ingen annen mulighet enn krig, sier Gul Agha, en av fire kommandanter som vil prøve å ta Kandahar. Han oppgir å ha 3.000 soldater under sin kommando.

Samtalene er blitt forstyrret av intern strid mellom de fire kommandantene om hvem som skal ha hva i krigsbytte. Gul Agha sier at om en av pashtunstammene prøver å ta kontroll med Kandahar eller Spin Boldak, blir det borgerkrig.

En av Gul Aghas underordnede forteller nyhetsbyrået Reuters at 160 Taliban-fanger ble regelrett henrettet forrige uke etter et slag i nærheten.

— Vi prøvde å få dem til å overgi seg før vi angrep. Vi siterte Koranen og tilbød dem penger, men de svarte med utskjelling, så vi hadde ikke noe valg. Vi henrettet de 160 Taliban-soldatene vi tok til fange. Vi stilte dem opp i rekke, og så skjøt fem eller seks av våre soldater dem med lette maskingeværer, sier offiseren.

(NTB)