Tre menn er mistenkt for å stå bak drapene, som skal ha skjedd i forbindelse med et ran. Politiet tror de er på vei til grensen, og det er blant annet sendt ut fly for å lete etter dem.

To av de tre er mistenkt for å ha bånd til al-Qaida-gruppen Salafistene som holder til i Algerie, sa mauritanske påtalemyndigheter tirsdag kveld.

– Fulgte etter

En lokal prefekt tror imidlertid at drapsmennene var rene banditter.

– Jeg tror banditter står bak fordi det synes som om de fulgte etter franskmennene da de dro til en bank i Aleg for å veksle penger, sier prefekten i Brakna-regionen, Sidi Mouloud Ould Brahim, til Radio France International (RFI).

De fem franske turistene var på biltur fra Paris til Burkina Faso og ble angrepet da de stanset for å ha en picnic. Franskmennene var i et område som er populært blant utenlandske turister, like ved byen Aleg nær grensen mot Senegal.

Fire av de fem mannlige turistene var i slekt, mens den femte var en venn av familien.

En eldre mann overlevde angrepet etter å ha blitt skutt i beina, mens hans to voksne sønner, broen hans og en venn ble drept.

– De var på vei til Mali da de ble overrasket av en væpnet gruppe bestående av tre menn som krevde penger, opplyser en talsmann for det franske utenriksdepartementet.

Medfølelse

Både myndighetene i Mauritania og Frankrikes president Nicoas Sarkozy uttrykte julaften medfølelse med de pårørende.

Det vestafrikanske landet Mauritania er stort sett fredelig, men våpen— og narkotikasmuglere opererer i de tynt befolkede ørkenområdene i nord og øst. Et beskjedent antall politifolk har problemer med å få kontroll over kriminaliteten i disse delene av den tidligere franske kolonien.