Operasjonen i den svært urolige og delvis Taliban-kontrollerte Helmand-provinsen ble iverksatt torsdag morgen.

Operasjon Khanjar er den første konkrete offensiven i president Barack Obamas nye krigsplan for Afghanistan.

Hensikten er å snu den negative utviklingen i landet, som over syv år etter at Taliban-styret ble fjernet, fortsatt preges av daglige voldshandlinger og bombeangrep.

Et viktig aspekt er å bedre sikkerheten i landet foran presidentvalget 20. august.

Talibans kjerneområde

Operasjon Khanjar er den største de amerikanske marineinfanteristene har vært involvert i siden offensiven mot den irakiske byen Falluja i 2004.

Afghanistan har ikke sett en så stor utenlandsk bakkeoperasjon siden Sovjetunionen trakk seg ut av landet i 1989.

Militære ledere håper marinesoldatene skal klare å ta kontroll over Helmand-dalen i løpet av 36 timer. Da vil de i så fall klare på få timer det flere tusen NATO-soldater ikke har greid i løpet av mange år. Taliban skal fortsatt kontrollere fire av Helmands 13 distrikter.

Innrømmer risiko

Nærmere 4000 marineinfanterister del-tar i Operasjon Khanjar sammen med 650 afghanske soldater og politifolk. Styrkene ble fraktet av rundt 50 helikoptre.

– Dette er en stor, risikofylt plan. Den innebærer store farer og utrolige muligheter, sier brigader Larry Nicholson, som er sjef for marinesoldatene i Sør-Afghanistan.

– Disse dagene bærer bud om storartede endringer for Helmand-provinsen. Vi skal dra ned dit og forbli der – det er det som er annerledes denne gangen, sier han.

I de siste månedene har USA sendt 8500 marinesoldater til Helmand. De er de første i den massive styrkeoppbyggingen som fører til at antall amerikanske soldater i Afghanistan øker fra 32.000 til 68.000 i løpet av året.

Men operasjonen er risikofylt, ikke minst fordi harde kamper og store amerikanske tap kan undergrave støtten til Obamas strategi i USAs befolkning.

Senter for opiumsdyrking

De amerikanske marinesoldatene tok seg torsdag inn i et område med hvete-og opiumsåkre der de internasjonale styrkene ennå ikke har greid å skaffe seg et fotfeste.

Rundt 9000 britiske soldater har vært i Helmand siden 2006, men sikkerheten har ikke blitt bedre fordi Taliban-motstanden har vært sterkere enn ventet.

En viktig grunn til at motstanden har vært svært tøff, er at Taliban-opprørerne har tjent store penger på opiumsdyrking.

Helmand-provinsen står nemlig for halvparten av all opiumsproduksjon i Afghanistan, som igjen utgjør 90 prosent av verdens samlede produksjon, ifølge FNs anslag.