Likud får 32-36 mandater, mens Labor får bare 17-19, ifølge valgdagsmålingene.

Arbeiderpartiet går dermed på et bittert nederlag med 17-19 mandater, så vidt foran Shinui som får 14-17 plasser i nasjonalforsamlingen.

Men trass i en strålende seier med om lag 15 nye mandater i nasjonalforsamlingen, står Sharon foran flere uker med vanskelige og kanskje umulige forhandlinger for å stable en stabil regjering på beina.

Shinui, som har drevet kampanje blant annet mot at ultraortodokse jøder blir fritatt for militærtjeneste, kan innkassere en pen seier med mer enn en fordobling av den nåværende parlamentsgruppa på seks.

Det ekstreme Shas-partiet taper flere mandater, i likhet med Meretz, fredsbevegelsens parti, som ser ut til å bli halvert.

Samtidig som israelere gikk til valg på ny nasjonalforsamling, gikk israelske soldater til aksjon på Vestbredden og Gaza. Flere palestinere ble drept.

Sju timer etter at valglokalene åpnet tirsdag morgen, hadde bare 37 prosent av velgerne avlagt stemme. Ved forrige valg i 1999 var frammøtet på 41,7 prosent på samme tidspunkt. Det dårlige frammøtet kan være et resultat av regnvær og kulde i de nordlige og midtre delene av landet.

Israels statsminister Ariel Sharon har stilt til valg under slagordet "Ingen fredssamtaler med palestinere før all vold opphører". Som et tegn på Sharons kompromissløse politikk rykket israelske stridsvogner inn i byen Jenin på Vestbredden i jakten på ettersøkte militante tirsdag morgen.

De israelske soldatene ble møtt med hard palestinsk motstand, og minst fire palestinske menn, derav to identifisert som militante islamister, ble drept i kampene. En AFP-fotograf ble også skadd i kampene.

(NTB)

VINNER: Statsminister Ariel Sharon. Hans Likud-parti blir Israels overlegent største.