En russisk tjenestemann beskriver det som «en svært alvorlig miljøkatastrofe». Lekkasjen i det smale Kertsjstredet, som forbinder Azovhavet og Svartehavet, skjedde rundt klokken 04.45 lokal tid søndag morgen.

Et mannskap på 13 personer var om bord da ulykken skjedde. Ifølge russiske medier var arbeidet med å redde mannskapet problematisk på grunn av de fortsatt vanskelige værforholdene, men de 13 skal være uskadde og utenfor fare.

– Kan ta år

– Det kan ta flere år å løse dette problemet. Brenselolje er en tung substans, og den synker nå mot havbunnen, sier tjenestemannen Oleg Mitvol til den statlige russiske TV-kanalen Vesti-24.

Oljetankeren Volganeft-139 var på vei fra havnen i Azov i regionen Rostov sør i Russland til den ukrainske storbyen Kertsj på Krim-halvøya da fem meter høye bølger ødela skroget.

Russland og Ukraina har nå opprettet et felles krisesenter for å håndtere ulykken, og et ukrainsk fly og et russisk helikopter står klare til å fly ut til området så snart værforholdene bedrer seg.

Uklart skadeomfang

Ifølge en talsmann for det russiske krisedepartementet er det ikke snakk om en lekkasje på mer enn 1.200 tonn, av de totalt 4.000 tonnene brenselolje som ble fraktet i tankeren. Men miljøbyrået Rosprirodnadzor anslår at lekkasjen er på om lag 2.000 tonn brenselolje.

Konsekvensene av ulykken er foreløpig uklare. Oljespill på mer enn 700 tonn regnes som stort, men i tidligere ulykker har titusenvis og hundretusenvis av tonn lekket ut.

Skroget på en annen oljetanker skal også ha blitt ødelagt i uværet, men det skal ikke ha funnet sted noen lekkasje. I tillegg sank en lastebåt med 2.000 tonn svovel i den samme stormen.