Israels operasjon for å likvidere lederen for den væpnede fløyen i Hamas, Salah Shehade, førte til at 15 mennesker ble drept og nærmere 180 skadd. Ni av de drepte var barn, den yngste bare to måneder gammel.

Et F-16 jagerfly sendte en bombe på ett tonn mot bygningen hvor Shehade oppholdt seg sammen med sin familie i Gaza by. I tillegg til Shehade ble hans kone, hans ti år gamle datter og livvakten deres sprengt i biter.

Men bomben førte også til at bygningen raste sammen. Splinter trengte inn i bygninger som lå i nærheten i det tett befolkede boligområdet.

I følge den israelske avisa Jerusalem Post er det seks barn og to babyer på 18 og to måneder blant de drepte.

Tallrike protester

Protester mot aksjonen kommer ikke bare fra titusener av palestinerne som deltok i begravelsen til de drepte, fra den palestinske selvstyremyndigheten og fra den radikale palestinske organisasjonen Hamas, som lover nye bombeaksjoner som hevn.

Også FN, EU, USA og medlemmer av den israelske nasjonalforsamlingen Knesset kritiserer flyangrepet i sterke ordelag.

En talsmann for USAs president George W. Bush kaller aksjonen en "hardhendt handling" som ikke vil lede til fred. FNs generalsekretær, Kofi Annan, fordømmer Israels angrep. Det gjør også EUs utenrikspolitiske koordinator, Javier Solana.

Utenriksminister Jan Petersen sier Norge ikke kan godta israelske handlinger som går ut over viktige internasjonale rettsprinsipper og som bare bidrar til at konflikten forsterkes.

Opposisjonens leder i den israelske nasjonalforsamlingen Knesset, Yossi Sarid, er også kritisk.

— Shehade skulle ha blitt drept. Men tidspunktet og metoden var feil. Dette var en terrorhandling, uttaler Sarid ifølge den israelske avisa Haýaretz..

- Vellykket

Israels statsminister Ariel Sharon beskriver operasjonen som en av de mest vellykkede som den israelske hæren har utført.

Som leder for den væpnede fløyen av Hamas sto Shehade bak tallrike blodige aksjoner mot sivile israelere.

Sharon beklaget at sivile liv hadde gått tapt, og hevdet at ifølge etterretningsinformasjonen hæren hadde, var det ingen grunn til å tro at sivile ville bli skadd.

— Man kan ikke bombe en sivil bygning uten at man på forhånd vet at det vil bli sivile ofre, sa Egypts utenriksminister Ahmed Maher i en kommentar.

- Massakre

Palestinernes leder Yasser Arafat kalte aksjonen en massakre, og spurte hvorfor ikke verdenssamfunnet griper inn mot Israels handlinger.

— Etter min mening er dette Sharons tiltak for å stoppe ethvert forsøk på å gjenopplive fredsprosessen, sa Saeb Erekat, som i flere av forhandlingsrundene mellom Israel og palestinerne har vært palestinernes forhandlingsleder.

Den israelske operasjonen kom etter en dag hvor en viss optimisme var å spore i fredsforhandlingene etter møter i helgen. Israel hadde åpnet for utbetaling av skattepenger landet skylder den palestinske selvstyremyndigheten, og palestinerne hadde presentert en sikkerhetsplan for de selvstyrte områdene.

Selvstyremyndigheten ønsket å hindre terroraksjoner gjennom arrestasjoner av militante palestinere, men også ved å dempe hatet til Israel. For å få til det siste ba de Israel avstå fra militære aksjoner mot palestinere og såkalte målrettede drap på militante aktivister. Slike angrep er som å kaste bensin på bålet, hevdet palestinerne.

Rop om hevn

Ropene og løftene om hevn lot heller ikke vente på seg etter det israelske angrepet, lovet at palestiner

— Vi kan ikke reagere med ord stilt overfor slakten utført av Israel, sa. Hamasý åndelige leder, Sheikh Ahmed Yassine til den arabiske fjernsynskanalen Al Jazeera tirsdag.

Også al-Aqsa-brigadene, en utbrytergruppe fra Yasser Arafats Fatah-bevegelse, sluttet seg til ropet om hevn. På en løpeseddel som er blitt distribuert i Ramallah på Vestbredden, står det at gruppen ikke lenger vil avstå fra angrep inne i Israel.