I nominasjonsvalgkampen passet McCain på å være republikansk politisk korrekt, nå er han på «hugget» igjen.

Mest oppsiktsvekkende er hans knallharde kritikk av president George W. Bush for manglende bistand til og oppfølging av orkanrammede New Orleans og andre deler av kysten langs Mexicogolfen.

Men også hans oppgjør med Hillary R. Clinton og Barack Obama for deres forslag om skatteøkninger for å få orden på USAs økonomi har vakt oppsikt. Ikke bare fordi McCain her møter seg selv i døren, men fordi han forsvarer sitt nye standpunkt godt.

JOHN McCAIN utnytter tiden godt mens Clinton og Obama fortsetter striden om hvem av dem som til syvende og sist skal bli Demokratenes presidentkandidat.

Clinton og Obama erobrer fetest overskrifter og størst sendeflate i nasjonale medier — og i mediene i delstater der nominasjonsprosessen fortsatt pågår.

Men som etablert kandidat er det vanskelig å unngå Arizona-senatoren. Og han utnytter «frikvarteret» godt med å presentere seg selv og det han står for, ikke minst ved å distansere seg fra president Bush og holde en viss avstand til det republikanske establishment. Hans mål er å fortelle at han står for en politisk kursendring.

Han er i gang med den virkelige presidentvalgkampen, uforstyrret av støy fra «den andre siden».

MENINGSMÅLINGSINSTITUTTET Rasmussen Reports har akkurat offentliggjort en undersøkelse om hvem velgerne stoler mest på i en rekke viktige spørsmål - spørsmål som antagelig vil sette sitt preg på presidentvalgkampen når den starter første uken i september.

I hovedsak stoler velgerne mer på Demokratene enn Republikanerne i nøkkelspørsmålene. Men når partinavnet byttes ut med kandidatnavn, skifter holdningen raskt. Da er det McCain som er til å stole på, enten motstanderen heter Hillary R. Clinton eller Barack Obama. Mønsteret brytes når det kommer til spørsmål om en «ærlig regjering og kampen mot korrupsjon». Her er det Barack Obama som er mest til å stole på. De andre spørsmålene dreier seg om økonomi, krigen i Irak, nasjonal sikkerhet og skatter.

NETTOPP DENNE meningsmålingen er med og forklarer de ferskeste resultatene fra den daglige presidentvalgmålingen som Rasmussen Reports gjennomfører. Byrået har gjennom årene fått mange lovord for treffsikkerheten i sine målinger. Og selv om byrået har hatt noen solide bommer i nominasjonsvalgene, er renommeet ikke svekket.

Målingen som ble presentert i går formiddag (USA-tid), viser at John McCain har en ledelse på to prosentpoeng både til Clinton og Obama. Det viktigste målingen forteller er at det ligger an til et jevnt oppgjør i det virkelige valget, uansett hvilken kandidat Demokratene nominerer. Det målingen ikke tar høyde for, er stemningsskiftet når Demokratene har avklart med seg selv hvilken kandidat partiet skal satse på.

TELEGRAMBYRÅET Associated Press (AP) har pekt ut fjorten delstater som statene der presidentvalget vil bli avgjort. Det er Colorado, Florida, Iowa, Michigan, Minnesota, Missouri, Nevada, New Hampshire, New Mexico, Ohio, Oregon, Pennsylvania, Virgina og Wisconsin. Disse delstatene velger 156 av de 270 valgmennene som skal til for å bli valgt til president. Høyst sannsynlig er det disse statene som vil bli ofret mest oppmerksomhet i valgkampen.

Ved valget for fire år siden vant Bush (og republikanerne) åtte av disse statene med snau margin. Det ga 97 valgmenn.

Til tross for at John McCain ligger godt an i flere av disse statene målt mot både Clinton og Obama, har Rasmussen Reports en prognose som viser at Demokratene vil vinne ti av statene. Først og fremst understreker dette hvor spennende og jevnt presidentvalget kan bli.

INGEN NY BUSH: John McCain ser på en TV-overført tale av president George W. Bush (storskjermen). Begge er republikanere, men McCain distanserer seg kraftig fra Bush. FOTO: JONATHAN ERNST, REUTERS
JONATHAN ERNST
DEN GAMLE: Etter en «republikansk» periode under primær valgene er John McCain tilbake i sitt «gamle jeg». FOTO: JASON FREED, REUTERS
JASON REED