Saudi-Arabia fordømmer utgravingen som en provokasjon, og ber om en internasjonal inngripen for å stanse den.

– Kongedømmet vil uttrykke sin fordømmelse av disse aggressive israelske handlingene, melder landets statlige nyhetsbyrå.

Den arabiske liga skal diskutere saken på et krisemøtet i Egypts hovedstad Kairo kommende lørdag, og utgravingsarbeidet har ført til sterke reaksjoner fra palestinerne.

Kritikk fra Peretz

Samtidig ber Israels forsvarsminister Amir Peretz regjeringssjefen om å stanse arbeidet på grunn av risikoen for at det kan føre til uro.

To av muslimenes største helligdommer, Klippemoskeen og Al-Aqsa-moskeen, befinner seg på Tempelhøyden, men Olmert avviser å stanse arbeidet.

«En grundig gjennomgang av saken viser at ingenting ved utgravingen er til skade for noen, og derfor er ikke innvendingene mot arbeidet gyldige», heter det i en erklæring fra statsministerens kontor.

Utgravingen har gitt næring både til palestinske mistanker om israelske aktiviteter i Øst-Jerusalem, og til den ulmende konflikten mellom Peretz og Olmert. Israelske medier mener Olmert ønsker å bytte ut forsvarsministeren med tidligere statsminister Ehud Barak.

– Vil ikke bli skadet

Arabiske stater har bedt Israel om å stanse utgravingen og hevder den kan skade al-Aqsa-moskeens fundament. Ytterliggående palestinske grupper på Gazastripen har truet med å gjøre slutt på sin tre måneder lange våpenhvile med Israel på grunn av gravearbeidet.

Men Israel fastholder at helligdommene ikke vil bli skadet som følge av utgravingen. Regjeringen sier den er et lovlig arbeid for å berge kulturgjenstander i forkant av byggingen av ei gangbru til helligdommene.

Det israelske arbeiderpartiet ledes av forsvarsminister Amir Peretz og er den viktigste koalisjonspartneren til Olmerts Kadima i den israelske regjeringen. I en skriftlig henvendelse til Olmert ber Peretz ham om å stanse utgravingen.

– Vårt problem med arbeidet ved Tempelhøyden er dets innvirkning på våre forbindelser til viktige, moderate elementer i den arabiske verden som er svært sinte på grunn av arbeidet, sier viseforsvarsminister Ephraim Sneh.

Arrestasjoner

Israelske tjenestemenn mener arbeidet er svært viktig fordi en rampe som leder opp til komplekset, ble vurdert som utrygg etter at den ble ødelagt under en snøstorm og et jordskjelv i 2004.

Den væpnede gruppen Islamsk hellig krig, som ikke har sluttet seg til Gaza-våpenhvilen fra november i fjor, sier den har skutt raketter fra Gaza mot Israel som en reaksjon på utgravingen. Rakettene skal ikke ha gjort noen skade.

30 palestinere er arrestert som følge av uroligheter i forbindelse med utgravingen. Flere av dem sitter fortsatt i varetekt.

En palestinske jente protesterer mot Israels utgravinger i nærheten av de muslimske helligdommene Klippemoskeen og al-Aqsa-moskeen i Jerusalem.
AMMAR AWAD
Israels utgravinger ved Klippemoskeen og al-Aqsa-moskeen i Jerusalem har ført til sterke reaksjoner, både fra arabiske stater og fra Israels forsvarsminister Amir Peretz.
AMMAR AWAD