De første av mer enn 150 protestmarsjer startet lørdag formiddag i byene Toulouse og Poitiers sørvest i Frankrike, fulgt av andre storbyer som Lyon og Rennes. Ifølge arrangørene har 1 million mennesker deltatt i de landsomfattende protestmarsjene.

Men det meste av oppmerksomheten var konsentrert om hovedstaden der talsmenn for de fagorganiserte hevdet at over 300.000 arbeidere, studenter og pensjonister samlet seg i gatene.

Demonstrantene krever at statsminister Dominique de Villepin skal trekke den omstridte arbeidsloven tilbake og rette seg etter folkets krav. Loven gir blant annet arbeidsgivere rett til uten videre å sparke unge arbeidstakere.

Sosialistledere marsjerer

I Paris gjorde flere sosialistledere, som Laurent Fabius og Dominique Strauss-Kahn, felles sak med studentene og deltok i demonstrasjonen, som startet fra Denfert Rochereau-plassen sør i Paris.

– De unge er ikke like robuste og garvet som oss, og mange sliter med å skaffe seg arbeid etter endt utdannelse. Nå vil de møte nye hindringer, hvis regjeringen får gjennomslag for sin politikk, sa Nicole Beauregard, en statsansatt, som marsjerte sammen med sin datter.

De unge karakteriserer Villepin-loven som et «Kleenex-opplegg» der unge arbeidstakere blir kastet etter bruk, som et annet papirlommetørkle.

– Jeg risikerer å arbeide i to år uten å få noe igjen for det, bare for å oppleve å bli satt på dør, sier studenten Coralie Huvet (20), som ikke levner noen tvil om hva hun mener.

I regjeringens CPE-opplegg kan arbeidstakere under 26 år settes på porten i løpet av sine to første arbeidsår, uten at arbeidsgiver behøver å gi noen forklaring. Dette er uhørt, sier de unge, mens regjeringen mener dette er en politikk for å få flere unge i arbeid.

Opprørspoliti på plass

Opprørspolitiet i Paris har tatt oppstilling langs flere viktige busslinjer, og renholdsarbeidere har vært travelt opptatt med å fjerne søppelkasser og alle former for jerngjenstander i et forsøk på å hindre vandalisme.

Demonstrasjoner tidligere i uken endte med rene gateslag i Latinerkvarteret der politiet måtte ta i bruk tåregass for å spre demonstrantene. Myndighetene har lagt mye av skylden for voldshandlingene på profesjonelle bråkmakere.

– Kravet om at arbeidsloven CPE skal trekkes tilbake vinner stadig flere tilhengere. I dag støttes dette kravet av 70 prosent av det franske folk og av nærmere 80 prosent blant ungdommen. Regjeringen er inne på et blindspor, sier en av lederne i fagorganisasjonen CGT, Bernard Thiebault.

– Vi ser at motstanden mot arbeidsloven stadig øker, og mobiliseringen mot regjeringens politikk får stadig mer vind i seilene. Enten må regjeringen lytte til fornuft og trekke CPE tilbake nå eller vente. Men vi er tilbake i gatene til uken, sier studentlederen Bruno Julliard til nyhetsbyrået AFP.

Tyrkere i slagsmål

Demonstrasjonene har så langt vært fredelige, men i Lyon kom det til et uventet sammenstøt med tyrkere som demonstrerte mot et minnesmerke for ofrene etter massakren i 1915, da 1,5 millioner armenere ble drept.

De 2.500 tyrkerne bar tyrkiske flagg og transparenter med slagord som «Det var aldri noe armensk folkemord» da de støtte sammen med demonstrantene mot Villepins arbeidslov.

Etter at tyrkerne var møtt med skjellsord som «Fascister» og «Reis hjem», kom det til slagsmål der alle midler ble tatt i bruk – fra knyttnever til farlige prosjektiler. Tyrkerne reagerte særlig sterkt på at mange armenere deltok i den andre demonstrasjonen.

Tyrkia har aldri akseptert anklagene om at det ottomanske riket massakrerte om lag 1,5 millioner armenere under første verdenskrig. Mange overlevende armenere flyktet til Frankrike, som i dag har en innflytelsesrik armensk minoritet på 300.000.

SINTE BARN: Franske barn demonstrerer sammen med sine foreldre mot arbeidsloven CPE i sentrum av Lyon lørdag. Ifølge arrangørene marsjerte minst 1 million mennesker rundt om i hele Frankrike i protest mot regjeringens nye arbeidslover, som gir arbeidsgiverne anledning til å sparke unge arbeidstakere uten å gi noen forklaring. FOTO: SCANPIX
SINTE STUDENTER: Franske studenter fylte gatene i sentrum av Lyon lørdag i protest mot regjeringens nye arbeidslov som gir arbeidsgivere rett til uten videre å sparke unge arbeidstakere. Dette er et ledd for å få flere unge i arbeid, sier regjeringen, mens de unge protesterer mot et hardere arbeidsmarked. FOTO: SCANPIX