To medlemmer av den sjiamuslimske libanesiske Hizbollah-gruppa skal ha vært blant de åtte våpensmuglerne som ble pågrepet på den synkeferdige 50 fot lange båten «Abu Hassan», som ble tauet inn til den israelske havnebyen Haifa.

Det er ikke klart hvor den egyptisk-registrerte båten kom fra eller hvor den var på vei, selv om Israels militærradio sa den var på vei fra Libanon til Gazastripen da den ble oppbrakt i internasjonalt farvann utenfor nordkysten av Israel.

Militære kilder sa at det ble funnet deler og utstyr til å lage bomber om bord på båten, inkludert 36 CD-er med instruksjoner i bygging av bomber. De sa også at én av de arresterte er en Hizbollah-ekspert på framstilling av bomber, og at en annen er medlem av Yasser Arafats Fatah-bevegelse.

I Beirut sendte Hizbollah ut en erklæring der de avviser at de har noe med båten å gjøre og at noen av deres medlemmer skulle ha vært om bord.

Israelske militære kilder sa det var første gang de opplever at Hizbollah sender sine folk til palestinske områder framfor å hente palestinske militante til trening i Libanon.

Utenriksminister Silvan Shalom anklaget palestinernes president Yasser Arafat for å være innblandet i våpensmuglingen, på samme måte som da israelerne i fjor oppbrakte båten «Karine A» med våpen om bord.

Det var i januar 2002 at «Karine A» ble stanset med 50 tonn iranske våpen som var på vei til palestinske militante i Gaza. Dersom torsdagens våpenlast var på vei til palestinske områder, vil det bety et nytt slag mot fredsprosessen i Midtøsten.