JENS ERIK RASMUSSEN

Ingen tok den 70 år gamle forhenværende sjefmeteorologen alvorlig da han i august 1998 i en tale, som ble referert i en rekke større avisoppslag, erklærte at Thailands vestkyst med de populære feriesteder uunngåelig ville bli rammet av en flodbølge.

I mediene ble det fremstilt som om vannmassene allerede var på vei, og det medførte panikkaktige scener der mange thaier flyktet inn i landet, og turistene forlot hotellene.

Lokale myndigheter var rasende, og Smith Dharmasaroja ble stemplet som en galning. I Phuket ble det sendt ut biler med høyttalere i gatene for å roe ned innbyggerne og feriegjestene, og de advarte meteorologen mot å vise seg i byen. De kunne ikke garantere for hans sikkerhet.

— Alle trodde jeg var sprø, husker Smith Dharmasaroja, og tilføyer: - Bare de hadde lyttet!

Selvransakelse

Det gjør man i dag. Den pensjonerte meteorologen har nærmest status som en helt, og er kastet tilbake i rampelyset med eget kontor i regjeringens hovedkvarter. Her leder han oppbyggingen av et system til varsling av flodbølger.

Han har dessuten overtatt som leder av Thailands meteorologiske institutt. Den forrige sjefen ble degradert etter anklager om at han kjente til flodbølgen før den skyllet inn over kysten og drepte 5300 mennesker, halvparten av dem turister.

Smith Dharmasaroja er viseminister, direkte underlagt regjeringslederen Thaksin Shinawatra, og han har myndighet til å avbryte alle tv- og radiosendinger i tilfelle en katastrofesituasjon skulle oppstå.

At myndighetene ikke tok advarslene fra en av landets ledende forskere på området alvorlig, har gitt grobunn for selvransakelse i Thailand. Hvor mange kunne vært reddet hvis man for syv år siden hadde begynt å forberede seg på at store vannmasser kunne flomme inn over kysten, spør mediene.

Fryktet konsekvenser

Det hører imidlertid med at svært få vitenskapsfolk mente at landet noensinne ville komme ut for den slags problemer. Jordskjelvene i nærområdet var for små, og hvis det skulle oppstå kraftige skjelv i Det indiske hav, ville den indonesiske øyen Sumatra skjerme for flodbølgene.

Smith Dharmasarojas konklusjon var annerledes. Meteorologen var etter å ha studert værkart i årevis begynt å interessere seg for seismologi. Han samlet data om jordskjelv og flodbølger, og ut fra studier ble han overbevist om at turen en dag ville komme til Thailand.

De første innberetninger om risikoen sendte han allerede i 1993, men teoriene hans ble ignorert. Da en flodbølge i 1998 rammet Papua Ny-Guinea og drepte 1000 mennesker, bestemte han seg for å offentliggjøre sine advarsler. Det var bare ett år til han skulle gå av med pensjon, og dermed var risikoen begrenset, mente han.

Reaksjonen var voldsom. Turistmyndighetene i Phuket mente spådommene truet ferieindustrien. Mange reisende avlyste sine besøk, og myndighetene iverksatte en kampanje for å overbevise turistene om at det ikke var fare på ferde.

Mediene gjorde narr av meteorologen, og en kommentator skrev at flommen fra Dharmasarojas munn var langt kraftigere enn den flodbølgen som aldri kom. En tv-reporter oppfordret seerne om å løpe opp i fjellene hvis de møtte meteorologen.

I dag har latteren forstummet.

BØLGEN KOMMER: Skrekken sprer seg - tsumanien «angriper», snart er Phukets Chedi-bungalower bare ruiner.<br/> ARKIVFOTO: AFP
SKURKEN SOM BLE HELT: Først lo alle av Smith Dharmasaroja, så fikk han rett.<br/> ARKIVFOTO: The Nation/AP