Selve jordfestelsen var forbeholdt familien og et mindre antall spesielt inviterte gjester i Qunu, den vesle landsbyen der Mandela vokste opp.

Gravleggingen ble gjennomført i samsvar med lokale tradisjoner og fant sted etter en storstilt begravelsesseremoni med anslagsvis 4.500 gjester.

Begravelsesseremonien startet med Xhosa-hymnen «Lizalis' idinga lakho» («Hold ditt løfte»). Deretter ble det holdt en rekke minneord for mannen som etter 27 år i fengsel ble Sør-Afrikas president og landets fremste ikon for kampen mot det undertrykkende apartheidregimet.

– Personen som ligger her, er Sør-Afrikas største sønn, sa Cyril Ramaphosa, nestleder i regjeringspartiet ANC.

Foran ham lå Nelson Mandelas kiste drapert i et sørafrikansk flagg.

Xhosa

Nærmest kisten satt Mandelas familie, deriblant hans enke Graca Machel og hans ekskone Winnie Madikizela-Mandela.

Begravelsesseremonien foregikk dels på engelsk og dels på xhosa, språket som Mandelas stamme snakker. Blant talerne var chief Ngangomhlaba Matanzima, som blant annet brukte anledningen til å takke Mandelas leger.

Mandela led av alvorlige lungeproblemer som han pådro seg under det lange fengselsoppholdet på Robben Island utenfor Cape Town. De siste årene hadde han flere lange sykehusopphold, men Mandela var i sitt eget hjem i Johannesburg da han døde.

Den tidligere presidenten ble 95 år gammel.

Sitt siste hvilested får han altså i landsbyen hvor han tilbrakte store deler av oppveksten. Kisten ble brakt til Qunu lørdag etter en tre dager lang lit de parade i hovedstaden Pretoria.

Æret vennen

Ahmed Kathrada, en av Mandelas nære venner, fortalte i begravelsen at det var vondt å se ham mot slutten.

– Jeg møtte ham første gang for 67 år siden, og jeg husker den høye, sunne, sterke mannen, sa 84-åringen.

I fengselet gjennomførte Mandela en treningsøkt hver eneste morgen, fortalte Kathrada, som i mange år satt fengslet sammen med Mandela.

Men da Kathrada møtte Mandela for siste gang, var vennen alvorlig svekket.

– Det jeg så på sykehuset, var en hjelpeløs mann, redusert til en skygge av seg selv. Og nå har det uunngåelige skjedd, sa Kathrada.

– Mitt liv er tomt uten deg. Jeg vet ikke hvem jeg skal vende meg til, fortsatte han, mens stemmen bristet.

Sang for Mandela

Sør-Afrikas president Jacob Zuma startet sitt minneord ved å lede forsamlingen gjennom en gammel motstandssang fra apartheidtida.

Etter sangen takket han Mandela.

– Det har vært en lang og smertefull uke for oss, ditt folk, dine kamerater, din familie og dine venner, sa Zuma, som gjennom hele talen omtalte Mandela som «tata», far.

En ekstraordinær reise er over, fastslo presidenten. Ifølge ham har Mandela gjort et varig inntrykk på dem han møtte langs sin vei.

– Når folk ser godhet i et menneske, svarer de med å speile den godheten, sa Zuma.

Stoltenberg til stede

Gjester fra hele verden var til stede under statsbegravelsen, deriblant så forskjellige mennesker som Storbritannias prins Charles, fjernsynsstjerna Oprah Winfrey og tidligere erkebiskop Desmond Tutu.

Blant gjestene var også Arbeiderpartiets leder Jens Stoltenberg, som var invitert av Mandelas parti ANC.