Israelske styrker skjøt med skarpt mot palestinske demonstranter i Syria som søndag forsøkte å krysse grensa mellom de to landene. 18 mennesker ble drept og flere hundre såret, ifølge syrisk TV.

Hundrevis av palestinske og syriske demonstranter i Syria marsjerte søndag mot det tungt bevoktede piggtrådgjerdet som utgjør grensen til Israel på Golanhøydene.

Israelske soldater sier de ropte advarsler på arabisk gjennom høyttalere, og ba menneskemengden om å holde seg unna gjerdet, som ble brutt under en lignende protest i mai.

— Siktet mot beina

Da demonstrantene fortsatte, åpnet soldatene ild. Journalister på stedet så flere titalls mennesker som ble båret bort, noen med klær som var gjennomtrukket av blod.

Det israelske militæret hevder at soldatene siktet mot beina til demonstrantene, som markerte 44-årsdagen for starten på seksdagerskrigen i 1967. Palestinerne og andre arabere kaller dagen Naksa, eller «tilbakeslag».

Brigadegeneral Yoav Mordechai kan ikke bekrefte hvor mange som ble drept og såret. Tidligere opplysninger tydet på at seks mennesker var drept, og generalen åpnet for at dette kunne være riktig.

— Jeg synes det høres ut som en begrenset, fokusert og passende respons, sa Mordechai til den israelske hærens radiostasjon.

Myndighetene i USA sier de er dypt bekymret etter sammenstøtene på Golanhøydene. I en uttalelse fra det amerikanske utenriksdepartementet understrekes det samtidig at Israel har rett til å forsvare seg.

Varslet på forhånd

En fotograf fra nyhetsbyrået AFP på den israelske siden av grensen forteller at soldatene åpnet ild da demonstrantene begynte å skjære seg gjennom piggtrådgjerdet.

Det israelske forsvaret har vært i høy beredskap i forkant av de varslede demonstrasjonene. Aktivister i Israel, på Vestbredden og på Gazastripen, samt arabiske naboland, har oppfordret demonstranter til å storme israelske kontrollpunkter og grenser på 44-årsdagen for seksdagerskrigen.

Oppfordringene er blant annet lagt ut på nettstedet Facebook. Også på Vestbredden og Gazastripen var det demonstrasjoner søndag, og på Vestbredden skal 14 palestinere ha blitt såret da israelske soldater skjøt med gummikuler.

Israelske myndigheter tror Syria har godkjent grensedemonstrasjonene i et forsøk på å ta oppmerksomheten bort fra de voldsomme protestene mot landets president Bashar al-Assad.

- Katastrofedagen

Samtidig frykter Israel at folkeopprørene i arabiske land har inspirert palestinerne til å satse på en ny taktikk hvor de forsøker å framprovosere voldelige israelske reaksjoner. Tanken er at de på den måten kan oppnå mer internasjonal sympati.

15. mai samlet flere tusen mennesker seg langs Israels grenser med Libanon og Syria, og på Vestbredden. Under markeringen av opprettelsen av staten Israel forsøkte demonstrantene å ta seg over grensesperringene.

Palestinere kaller opprettelsen av Israel for Nakba, eller «katastrofe». 15. mai minnes de flere hundre tusen palestinere som ble forvist eller flyktet fra hjemmene sine under krigen i forbindelse med Israels uavhengighetserklæring i 1948. 18 personer ble drept da israelske styrker åpnet ild mot demonstrantene under Nakba-protestene i år. Men flere hundre mennesker klarte likevel å ta seg over grensesperringen, før de strømmet inn på de okkuperte Golanhøydene