Ifølge den italienske journalisten Marc Innaro, som arbeider for fjernsynsstasjonen RAI, har om lag 200 militante palestinere, mange av dem væpnede, søkt tilflukt inne i kirken som er bygd på stedet der kristne tror Jesus ble født.

-De har besluttet å ta denne kirken som en trygg havn, sier Innaro som selv har søkt tilflukt i kirken sammen med fem andre journalister, de fleste fra Italia.

Ifølge RAI-journalisten har israelske stridsvogner omringet kirkekomplekset i sentrum av Betlehem, men situasjonen var i morgentimene onsdag rolig.

Israelske og palestinske talsmenn har det siste døgnet anklaget hverandre for ikke å respektere Betlehems kirker og hellige steder.

Minst fire palestinere ble ifølge øyenvitner drept på plassen foran Fødselskirken tirsdag, og et ukjent antall skal ha blitt såret i kamper mellom israelske soldater og væpnede palestinske motstandsfolk.

Et ukjent antall sivile palestinere skal også ha søkt tilflukt inne i kirken, mens andre det siste døgnet har søkt tilflukt i den syrisk-ortodokse kirken i byen.

Ifølge sekretæren for den romersk-katolske patriarken i Jerusalem, Raed Awad, skjøt israelske soldater tirsdag mot flere kirker i Jesuý fødeby.

-Det ble skutt mot mange kirker. En luthersk kirke ble truffet, og en granat havnet inne på pastorens kontor, forteller Awad.

Russland kalte tirsdag Israels ambassadør i Moskva inn på teppet for å protestere mot at israelske styrker har okkupert den russisk-ortodokse kirken i byen.

(NTB)