Men jeg visste sjeik Ahmed Yassin kunne få hvem som helst i rommet til å bli den neste selvmordsterroristen.

Jeg traff sjeik Yassin (68) for seks og et halvt år siden — to uker etter at Israel ydmyket måtte slippe ham fri fra en livslang dom i bytte mot to Mossad-agenter.

Det var en opplevelse blandet med skrekk og en dypere forståelse av hvilke enorme krefter som bor i den palestinske motstandskampen.

I de støvete bakgatene i Gaza - dette elendighetens rike der over en million palestinere hver dag ydmykes av israelske fangevoktere - hilste jeg på sjeik Yassin. Store jerndører sperret inngangen til det beskjedne huset i grå sement. Ingen vakter bar våpen. Det var symbolsk: «Hamas blir elsket og beskyttet av folket».

Jeg ble henvist til et møterom. Like etter kommer to menn bærende inn med ham. Sjeik Yassin hadde nettopp sovet, men var nå opplagt til en ny samtale.

Stadig flere unge menn strømmet inn i rommet. På det meste var det stappfullt ý kanskje 15 menn er til stede for å høre spørsmålene. De konkurrerer om å gjøre sjeik Yassin små tjenester. En står parat til å vifte fluene bort fra ansiktet hans. En annen løfter flasken med vann for å fukte hans lepper.

Sjeik Yassin er invalidisert etter en ulykke i ungdommen. Han kan verken bevege armer eller bein og har ødelagt syn. Nå kaster han hodet bakover. Han smiler ý ja, han ler faktisk. Det er en hes, nesten lydløs latter. Det er som en syvende far i huset:

— Du kommer fra Norge. Fortelle meg: Har Norge noen gang vært okkupert?

— Ja, Norge var okkupert av tyskerne under annen verdenskrig.

— Ja, akkurat som Frankrike og flere andre land i Europa.

— Hva gjorde Norge med okkupasjonsmakten?

— Vi deltok i krigen og kjempet mot tyskerne inntil vi seiret.

— Vil du kalle det terror?

— Nei.

— Vi kjemper den samme krigen som dere. Hamas og palestinerne kjemper mot Israel som har stjålet vår jord, ødelagt våre hus og sultet vårt folk. Du kan ikke kalle det terror!

Nå er det mer gnist i øynene hans. Kroppen er fremdeles nesten urørlig, men jeg innbiller meg at han forsøker å reise seg for å understreke sitt budskap.

— Er Hamas klar til å sende nye selvmordsterrorister til Israel?

— Israel har drept våre fedre, våre mødre og våre barn. Det er umulig for oss å forhandle om fred.

Sjeik Yassin ble omtalt som «åndelig leder» i Hamas. I realiteten var han eneveldig leder. Hans ord var lov. Han var intifadaens far. Hans ord om utslettelse av Israel ble fulgt opp i handling av unge selvmordsterrorister som står i kø i fattigkvarterene i Gaza og på Vestbredden. Ahmed Yassin ble født i det som da var det britiske mandatområdet Palestina. Han utdannet seg til lærer ved Al-Azhar i Kairo - arnested for islamistpartiet Muslimsk brorskap.

I 1983 ble han dømt til 30 års fengsel da israelerne fant ut at moskeen i Gaza han talte i skjulte et våpenlager stort nok til å føre en liten krig. Etter ett år ble han frigitt sammen med 1000 andre palestinere i bytte mot israelske fanger.

I 1997 ble han dømt til fengsel på livstid for sin rolle i kidnapping og drap på israelske soldater. Etter åtte år ble Israel tvunget av en rasende kong Hussein av Jordan til å frigi sjeik Yassin etter at israelske agenter var avslørt i Jordan.

Sjeik Yassin er alltid forsiktig i sin kritikk av Yasser Arafat. Hovedkonflikten med selvstyremyndighetene er at Hamas mener Arafat er for kompromissvillig med Israel og har latt korrupsjonskulturen florere i egen administrasjon.

Sjeik Yassir sterke stilling blant palestineren skyldes den konsekvente motstandskampen mot Israel, men like mye det utstrakte sosiale arbeidet Hamas står bak. suppestasjoner, deler ut matkuponger og gratis sko og klær til de store barnefamiliene. Og de driver legesentrer, barnehager skoler og universiteter. Mye av dette finansieres med penger sjeik Yassir har samlet inn fra andre arabiske land i regionen.

Nå har også små barn begynt å strømme inn i møterommet. Min samtale med sjeik Yassir har pågått i over en time, og ute fra gaten høres et voldsomt bråk fra biler som kjøres frem. Sjeik Yassir skal til en barnehage som Hamas driver og nå skal feire jubileum.

— Det er den israelske propaganda som fremstiller oss som terrorister. Det kan de fordi sionistene kontrollerer mediene, politikerne og opinionen. Sannheten er at det er vi som er offer for sionistenes propaganda. Det er din plikt som journalist å beskrive sannheten, sa Sjeik Yassin.

— Føler du deg trygg her i Gaza?

Sjeik Yassir smiler det skjeve smilet, og jeg ser gnisten tennes på ny i øyene.

— Mossad har operert i Jordan, i Tunis og de fleste andre land. Hvorfor skal jeg føle meg trygg her?

Men han la til:

— Det betyr ikke at jeg er redd!

KASTER IKKE BORT TIDEN: – Det er ikke fruktbart å forhandle videre. Det er bare å kaste bort tiden, sa sjeik Ahmed Yassir i intervju med Bergens Tidende i 1997. Siden gjennomførte Hamas flere enn hundre selvmordsattentater mot Israel.
EINAR AARRE