New York: Viktor Bout, verdens største våpenhandler, står nå for retten i USA. Kjent som «postbudet» for sin pålitelighet solgte han våpen til opprørsbevegelser og terrorister i hele verden.

Det tok sin tid. Men etter en menneskejakt over tre kontinenter, fulgt av to et halvt års kamp i thailandske domstoler kunne aktor i New York, Preet Bharara, i forrige uke stolt vise frem den russiske våpenhandleren Viktor Bout for pressen.

— Den såkalte «Dødens kjøpmann» er nå føderal fange, sa Bhrara, som roste amerikanske narkomyndigheter for «modig og banebrytende arbeid».

Arrestert i Bangkok

Bout (uttales «boot») ble arrestert i Bangkok i mars 2008 i en felles thaiamerikansk operasjon der agenter lot som de var våpenkjøpere fra den revolusjonære FARC-bevegelsen i Colombia.

Ifølge tiltalen tilbød Bout, på det tidspunktet regnet som verdens største våpenhandler, agentene alt fra jord-til-luft missiler, landminer, ubemannede fly og andre avanserte våpen.

Tross den vellykkede operasjonen har det vært vanskelig å få Bout til USA, hvor han er tiltalt for å støtte terrororganisasjoner.

Ikke terrorbevegelse?

Problemet med utleveringen har vært at Thailand – i motsetning til USA – ikke regner FARC som en terrorbevegelse og forsøket på salg av våpen til dem derfor ikke uten videre var grunn til utlevering.

Men i forrige uke lyktes det. Onsdag ble Bout fremstilt for retten i New York og rettssaken mot ham ventes å starte tidlig på nyåret.

Viktor Bout kunne skape eller knuse et land

Amerikansk etterretningsekspert

Våpenhandleren over alle

Det var det foreløpige punktum i en utrolig karriere for den 43-årige russeren, som de to siste tiårene har vært en av internasjonal våpenhandels sentrale skikkelser og inspirasjonen til Hollywood-thrilleren «Lord of War» med Nicolas Cage fra 2005.

Man vet svært lite om Bouts bakgrunn, så lite at selv en så basal ting som hvor han er født er usikkert. I hans russiske pass står det at han er født i Dushanbe, nåværende hovedstad i Tadsjikistan, men i et intervju med en radiostasjon i Moskva i 2002 sa Bout at han var født i Ashgabad i Turkmenistan. For å gjøre forvirringen total sier en sørafrikansk etterretningsrapport fra 2001 at han er født i Ukraina.

Uansett hvor Viktor Bout er født, er det enighet om at det var Sovjetunionens kollaps i 1991 som ble starten på Bouts illegale våpenimperium, som ifølge Amnesty International på toppen rådet over mer enn 50 fly til å frakte de dødbringende varene til kriger og konfliktsoner overalt i verden.

Startet i Afghanistan

Bouts første kjente våpenleveranse var til Afghanistans Nordallianse i 1992, men «Dødens kjøpmann» var ikke kresen. Han solgte til alle som hadde penger og gjerne til begge sider i en konflikt.

Det tippes at Viktor Bout har solgt våpen for mer enn 50 millioner dollar til Taliban – Nordalliansens erkefiender.

Ifølge amerikanske myndigheter har han solgt våpen til borgerkriger og diktatorer over hele verden, blant annet Liberias tidligere diktator Charles Taylor – som nå selv er arrestert og står for retten i Haag – og Libyas diktator Moammar Gaddafi. Visse kilder sier til og med at han forsynte amerikanske styrker i Irak via stråmann.

— Han kunne bevæpne begge sider i en konflikt, sa journalisten Douglas Farah, som sammen med Stephen Braun har skrevet boken «Dødens kjøpmann», om Viktor Bout for tid tilbake i et intervju med magasinet Mother Jones.

Artikkelen fortsetter under bildet

«DØDENS KJØPMANN», Viktor Bout, skal ha solgt våpen til alle verdens krigere ...

— Vi bringer ...

Bout er utdannet militærtolk og uvanlig god i språk, men ifølge Ferah har hans virkelige styrke vært sine såkalte dør-til-dør tjenester, der han sto for både innkjøp, transport og finansiering av klientenes våpenkjøp.

Bout ble kalt «postbudet» av sine kunder, forklarte Farah, fordi «han alltid leverte» og etter amerikanske myndigheters oppfatning var Bout før pågripelsen den klart dominerende spilleren på det internasjonale våpenmarkedet.

— På sine beste dager kunne andre våpenhandlere ikke påvirke utfallet av en krig. Viktor Bout kunne skape eller knuse et land, sa en amerikansk etterretningsoffiser i 2006 til Foreign Affairs.

Rasende Russland

I tillegg til å selge våpen brukte Viktor Bout sin flåte med fly til å frakte lovlige varer som blomster eller frossenfisk til Europa, ofte slik at flyene fløy ned med frakterommet fylt med våpen og vendte tilbake med lovlige varer. Bout har også fløyet nødhjelp i flere tilfeller f.eks. til Sri Lanka etter tsunamien i 2004.

Tross sitt ry nekter Bout seg skyldig og erklærte i et sjeldent intervju med The Guardian fra fengselet i Thailand at han «aldri har solgt våpen».

Bout, som i mange år levde helt åpent i Moskva, har gjennom hele saken fått massiv støtte fra Russland. Russisk UD har fastholdt at Bout er en «uskyldig forretningsmann» og at tiltalen mot ham er politisk motivert.

I en erklæring i forrige uke kalte Russland utleveringen til USA «ulovlig» og sa at Thailands beslutning er «en konsekvens av et uhørt politisk press fra USA på Thailands regjering og domstoler».

I det forberedende rettsmøtet i New York, der Bout ble fremstilt for første gang, sa han svært lite og bekreftet bare at informasjonen han hittil har gitt myndighetene er korrekte. Ifølge dem har han en 16-årig datter og ingen kontanter.

BERGENS TIDENDE/POLITIKEN