Gjerningsmannen kom inn via hovedinngangen og løsnet skudd inne i skolens bibliotek, der rundt 80 personer oppholdt seg, forteller øyenvitner.

Noen studenter hoppet ut av vinduene for å komme seg unna skytingen, som varte i om lag 10 minutter.

Det ser ifølge politiet ut til at flesteparten av de drepte var i 20-årene.

Ytterligere ni personer ble såret i det som var det blodigste angrepet i Israel på to år, opplyser politisjef Aharon Franco.

Tilstanden til tre av de sårede er alvorlig.

Politiet avviser tidligere meldinger om to gjerningsmenn og opplyser at det var en palestiner fra Øst-Jerusalem som utførte angrepet.

Hva som skjedde med gjerningsmannen er noe uklart. Ifølge Franco tok gjerningsmannen sitt eget liv, mens andre melder at han ble skutt og drept.

Bekymrede foreldre

Rundt 50 ambulanser kom til stedet, og politiet måtte holde tilbake bekymrede foreldre som lette etter barna sine. Merkaz Herav Yeshiva, som er en skole den unge jødiske menn studerer religiøse skrifter, ligger i nabolaget Kyriat Moshe.

Etter skytedramaet samlet hundrevis av rasende studenter seg utenfor skolebygget og ropte «død over araberne», skriver AP.

Ingen tok umiddelbart på seg ansvaret for angrepet, men noe senere meldte Hizbollahs TV-kanal al-Manar at en tidligere ukjent gruppe som kaller seg «Imad Moughniyah og Gazas martyrer» hevder den sto bak angrepet.

Sikkerhetsstyrker har vært i beredskap de siste tre ukene etter at Hizbollah anklaget Israel for drapet på Hizbollah-lederen Imad Moughniyah i Syria.

Israel har avvist anklagene.

– Forhandlingene fortsetter

På Gazastripen feiret væpnede palestinere nyheten om angrepet ved å skyte i luften. Det er tre dager siden Israel avsluttet en større militæroperasjon på Gazastripen, som kostet over 120 palestinere livet.

– Vi priser den heroiske operasjonen i Jerusalem, som var en naturlig reaksjon på sionistenes massakre, sier Sami Abu Zhuri fra Hamas.

– Det vil ikke bli det siste, sier Hamas om angrepet.

Palestinernes president Mahmoud Abbas fordømmer skyteepisoden, mens Israel sier angrepet ikke vil ramme fredssamtalene med palestinerne.

– Disse terroristene forsøker å ødelegge mulighetene for fred, men vi vil uansett fortsette fredssamtalene, sier talsmann for det israelske utenriksdepartementet, Arye Mekel.

Også USA og Frankrike var raskt ute med å fordømme angrepet, mens FNs sikkerhetsråd har innkalt til krisemøte sent torsdag.

YANNIS BEHRAKIS