Ifølge russisk politi ble 55 år gamle Nemtsov skutt og drept på den store Bolsjoj Moskvoretskij-brua rett utenfor Kreml, der han gikk til fots sammen med en ukrainsk kvinne.

Gjerningsmennene satt i en bil og flyktet deretter raskt fra stedet.

— Ukjente gjerningsmenn avfyrte sju-åtte skudd mot politikeren, opplyser en talsmann for etterforskerne.

Ifølge russiske medier ble han truffet av fire skudd og ble erklært død kort tid etter ankomsten på sykehuset.

Putin fordømmer

President Vladimir Putin var raskt ute med å fordømme attentatet mot en av sine skarpeste kritikere og lovet samtidig å personlig sørge for at landets beste etterforskere blir satt på saken.

Politikeren var gift og hadde fire barn og Putin kondolerte fredag kveld de etterlatte.

Via en talsmann sier den russiske presidenten at mye tyder på at attentatet ble begått av leiemordere.

Talsmannen Dmitrij Peskov sier at det heller ikke kan utelukkes at attentatet var «en provokasjon» i forbindelse med den store demonstrasjonen opposisjonen har varslet i Moskva søndag.

Obama fordømmer

USAs president Barack Obama fordømmer også drapet på Nemtsov og ber russiske myndigheter gjøre alt for å finne den eller de skyldige.

— Den russiske regjeringen må gjennomføre en rask, upartisk og åpen etterforskning og sørge for at de ansvarlige blir stilt til ansvar, heter det i en kunngjøring fra Det hvite hus.

Nemtsov startet sin politiske karriere da han ble valgt inn i nasjonalforsamlingen for reformkoalisjonen i 1990.

Året etter ble han utnevnt til guvernør i hjemregionen Nizjnij Novgorod og i 1993 ble han valgt inn i Føderasjonsrådet med støtte fra det liberale Jabloko-partiet.

Fra 1997 til 1998 var han visestatsminister under president Boris Jeltsin med spesielt ansvar for energireformer, og i meningsmålinger fikk han stor støtte som mulig presidentkandidat.

Grunnla høyreunion

Da Russland ble rammet av finanskrise i 1998 ble han tvunget til å gå av, men året etter var han en av grunnleggerne av det liberaldemokratiske partiet Unionen av høyrekrefter som fikk 8,6 prosent av stemmene.

Siden 2000 har Nemtsov ledet partiet og vært en av Putins argeste kritikere.

I desember 2010 ble han pågrepet sammen med andre opposisjonsledere og dømt til 15 dagers fengsel etter en demonstrasjon. Amnesty International adopterte ham da som en samvittighetsfange.

Også i desember 2011 ble Nemtsov pågrepet under en demonstrasjon i Moskva.