HEIDI AMSINCK

Blairs Labour er foran, men det blir det jevneste løpet siden 1992 når britene nå endelig har fått vite det alle har visst, at det blir Parlamentsvalg 5. mai. Datoen har vært rikets dårligst bevarte hemmelighet i nesten tre måneder. Kristi himmelfartsdag skal britene bestemme om de vil leve under Tony Blairs Labour-regjering i fem nye år. Blairs største utfordring kan bli å gjøre dem interesserte nok til overhodet å gå ut og stemme. Derfor dro han rett fra møte med dronningen og ut i landet i går — for å skru på den berømte Blair-sjarmen.

Hjemmesitterne

Ved valget for fire år siden ble fire av ti velgere hjemme. Skjer det samme, eller verre, 5. mai, risikerer Labour at partiets flertall på 161 plasser i Underhuset skrumper drastisk inn eller går helt tapt.

Valget blir det jevneste løpet siden 1992. Det faller tradisjonen tro på en torsdag, Kristi himmelfartsdag, som ikke er fridag i Storbritannia.

Som ventet dro statsministeren i går til Buckingham Palace for å be dronning Elizabeth oppløse parlamentet mandag og dermed formelt avfyre startskuddet for valgkampen.

Deretter dro han og de øvrige partilederne straks ut i landet for å trykke velgernes hender. Det er ingen tid å miste siden det fredag og lørdag må tas en pause, først for pavens begravelse i Roma og siden for prins Charles' bryllup med Camilla Parker Bowles i Windsor.

De konservatives sjanse

Det britiske valgsystemet, flertallsvalg i enkeltmannskretser, betyr at de neste fire ukenes kappløp mot Downing Street nummer 10 i virkeligheten bare står mellom Labour og de konservative.

Sistnevnte parti, som dominerte britisk politikk mellom 1979 og 1997, ble bortvist fra makten ved Labours jordskjelvseier for åtte år siden. Det ledes i dag av Michael Howard, en advokat og tidligere innenriksminister, som er sønn av jødiske innvandrere fra Romania.

De konservative baserer sin valgkamp på et løfte om lavere skatter, mer effektiv offentlig sektor, angrep på Blair-regjeringens troverdighet etter Irak og en ny innvandrer- og flyktninglov.

For tredje gang

Hvis Labour som ventet vinner, vil Tony Blair bli den første statsminister fra Labour til å danne regjering for tredje gang på rad. Blair sa i går at han ønsker å bygge videre på Labours økonomiske suksess og de store investeringene partiet har foretatt i offentlig sektor.

Den største overraskelsen 5. mai kan komme fra det tredje største partiet, liberaldemokratene, som ifølge meningsmålingene, ligger an til sitt beste valg i manns minne, og utgjør en betydelig trussel mot begge de to store partiene som stemmesluker.

Liberaldemokratene, som på vesentlige punkter ligger til venstre for Labour, var imot Irak-krigen, som antas å ha kostet regjeringspartiet dyrt i stemmer. Partiet ledes av skotten Charles Kennedy.

Labour foran - så vidt

Utskrivingen av valg ble fulgt av en haug med meningsmålinger, som i gjennomsnitt plasserte Labour så vidt foran de konservative.

Et slikt resultat vil gi Labour fortsatt makt - dog med et redusert flertall - idet valgsystemet favoriserer Labour på grunn av måten partiets stemmer er fordelt, på tvers av Storbritannias 646 valgkretser. Labour dominerer i byene, der mange av valgkretsene er konsentrert.

Men en meget interessant meningsmåling i gårsdagens Financial Times indikerer hva som kan skje hvis nølerne holder seg hjemme.

Målingen, foretatt av firmaet Mori blant briter som er sikre på at de vil stemme 5. mai, ga de konservative 39 prosent, mot Labours 34 prosent. Et slikt resultat - tilsvarende et fremmøte på 55 prosent - vil gi et Underhus der Labour er største parti, men ikke en klar vinner.

Flertallets størrelse er selvsagt av avgjørende betydning for hvor lett Tony Blair kan fortsette sin reformpregede linje. Med et flertall på 161 plasser i Underhuset har Blair kunnet trumfe tingene igjennom, til tross for at ikke alle Labour-medlemmer støttet ham. Med et flertall under 100, eller under 50, blir det ikke like lett.

Valget 5. mai blir uvanlig, fordi britene denne gang vil gå til stemmeurnene vel vitende at Labours leder ikke fortsetter i mer enn fem år.

Tony Blair har allerede bedyret at han ikke vil stille opp til en fjerde valgperiode. Finansminister Gordon Brown regnes som Blairs mest opplagte etterfølger.

<b>KAN OVERTA:</b> Lederen for det konservative partiet, Michael Howard, drømmer om å overta statsministerboligen.