Skipet er ventet tilbake til Benin fredag, etter at myndighetene i Gabon og Kamerun nektet det å anløpe landets havner.

Barna om bord kommer fra Benin og nabolandet Togo, og er trolig solgt av fattige foreldre til oppkjøpere som selger dem videre som plantasjearbeidere og tjenere i andre land i regionen.

En talskvinne for FNs barnefond i Benin, Estelle Guluman, opplyser at foreldrene som selger barna sine ofte lures.

— Familiene tilbys litt penger og oppkjøperne sier at barna vil få arbeid på plantasjer og sende penger hjem. Deretter ser de aldri barna sine igjen, sier Guluman.

Til tross for internasjonale forsøk på å stanse slavehandel som dette, er problemet fortsatt svært utbredt i flere vestafrikanske land.

Foreldrene som selger barna får vanligvis mellom 125 og 250 kroner for dem, mens plantasjeeiere i land som Gabon og Elfenbeinskysten betaler slavehandlerne over 3.000 kroner for hvert barn.

Tusenvis av barn helt ned i niårsalderen jobber på plantasjer i disse landene, og tvinges ofte til å jobbe 12 timer om dagen. Barna utsettes også ofte for fysiske og seksuelle overgrep.

(NTB)