To av de døde jobbet i kystvakten, mens den tredje var los, ifølge lokale myndigheter.

Seks personer ble dessuten skadd i det voldsomme sammenstøtet, som førte til at det over 50 meter høye kontrolltårnet raste sammen. Bilder viser at det eneste som står igjen av tårnet er en svært skjev metalltrapp.

— En forferdelig tragedie

Seks personer er savnet. Blant dem er tre personer som antas å ha stått i tårnets heis da ulykken skjedde. Dykkere lette onsdag morgen etter de savnede ettersom de kan ha falt i vannet. Krasjet skjedde idet det var vaktskifte, dermed var det flere ansatte til stede i tårnet enn vanlig.

— Det er en forferdelig tragedie, sier havnesjef Luigi Merlo i den norditalienske byen. Han sier det er vanskelig å forklare hvordan ulykken kunne skje, ettersom skipet befant seg på et sted det ikke skulle være.

En av de døde er en kvinne i 30-årsalderen, de to andre er menn.

Kapteinen mistet kontrollen

Årsaken til at det 238 meter lange skipet Jolly Nero, med en last på 40.594 tonn, krasjet inn i kontrolltårnet, er foreløpig ikke fastslått. Men ifølge lokale medier skal kapteinen ha sagt at to av motorene stanset, og at han mistet kontroll over skipet. Ulykken skjedde idet skipet var på vei ut av havnen ved hjelp av to slepebåter. To loser bisto skipet.

Skipet er eid av det lokale og familieeide rederiet Ignazio Messina. En av rederiets direktører, Stefano Messina, kjempet med tårene da han ankom ulykkesstedet.

— Vi er i sjokk. Noe som dette har ikke hendt tidligere, sier Messina.