FLEMMING ROSEMoskva

— En kritisk og opprørsk journalist forsvinner sporløst. To måneder senere blir hans skamferte lik med avhugget hode funnet i en skog.

— En kvinnelig milliardær med tvilsom forretningsbakgrunn blir en sentral figur i regjeringens bekjempelse av korrupsjon, men havner i en kald fengselscelle som en annen Jeanne D`Arc.

— En ukjent sikkerhetsoffiser erklærer fra sitt europeiske eksil at han har 300 timers opptak etter avlytting av presidentens kontor, som setter statsoverhodet i forbindelse med likvideringen av den besværlige journalisten og avslører den øverste makt som korrupt, autoritær og rede til å bruke alle tenkelige midler for å nå sine mål.

Det er de sentrale elementene i skandalen som nå ryster Ukraina. Landet fremstod en gang som den flegmatiske, søvndyssende og forutsigbare slaviske republikk mellom det brusende Russland og det stille Europa. De tider er forbi.

Demokratisk eksamen Hovedpersonen i den politiske skandalen er president Leonid Kutjma, som har regjert landet siden 1994. På Kresjatik, den sjarmerende hovedgaten i Kijev, har det reist seg en teltleir med fastboende demonstranter som krever et Ukraina uten Kutjma og fordømmer det «kriminelle regime».

Men de fleste er enige om at det unge ukrainske demokratiet er oppe til eksamen, og utfallet av den aktuelle striden vil bestemme om nasjonen har bestått eller ikke. Vil presidenten og opposisjonen holde seg innenfor forfatningens rammer? Eller utvikler det seg til en mini-revolusjon med uskrevne spilleregler og vil Kutjma i så fall gripe til bruk av væpnet makt?

– Det er en ytterst viktig test, det er et avgjørende øyeblikk i utviklingen av de nye ukrainske institusjonene. Den kursen som velges vil bestemme om Ukraina fortsatt vil bli betraktet som et demokratisk land eller om det beveger seg mot et mer autoritært styre, sa Adrian Karatnycky, president for Freedom House, nylig.

Hemmelige opptak Saken begynte å rulle i fjor høst, da journalisten Gia Gongadze ble kidnappet i det sentrale Kijev ved høylys dag. I slutten av november ble det funnet et lik i en skog i utkanten av Kijev. Gongadze gikk med en amulett som ble funnet ved liket. DNA-analyser viste med 99,6 prosent sikkerhet at det var Gongadze.

Den 30 år gamle journalisten var redaktør for en internettavis som hensynsløst hudflettet Kutjma, hans administrasjon og flere såkalte oligarker, som har tjent sine formuer på nærhet til statsmakten og øver innflytelse på lovgivning og beslutninger. Internettavisen hadde kun 3000 besøkende om dagen da Gongadze forsvant, men i kjølvannet av skandalen er antallet eksplodert til 60.000-70.000.

Det viste seg nemlig at en major i Kutjmas sikkerhetstjeneste i dypeste hemmelighet hadde tatt opp 300 timers samtaler på presidentens kontor. I flere av dem banner og sverger Kutjma over den aggressive journalisten og krever ham fjernet. Han foreslår blant annet at Gongadze skal kidnappes og utleveres til tsjetsjenske bander, som så kan kreve en løsesum for ham.

«Kjent som bløt» Kutjma fremsetter også trusler om fengsling av ulydige borgermestre og krav om at skattemyndighetene presser dem som ikke er parat til å levere stemmer til hans valgkamp høsten 1999.

Båndene, som er blitt skrevet ut og lagt ut på internett, er blitt et hardtslående argument i opposisjonens bestrebelser på å få Kutjma avsatt.

Presidenten avviste først båndene som et falsum, men har siden erkjent at det er hans stemme. Han hevder imidlertid at de er klippet sammen av små fragmenter, som endrer den opprinnelige betydning, og han benekter å ha noe med likvideringen av Gongadze å gjøre.

– Det er utelukket at jeg kunne gi ordre til fysisk utryddelse av et annet menneske. Det vet de som kjenner meg. Jeg er tvert imot som president blitt kritisert for å være altfor bløt, sa Kutjma i et intervju med russisk stats-tv sent mandag kveld.

Fengslet for bestikkelser Kutjma tilføyde at det er snakk om en politisk provokasjon iscenesatt av opposisjonen, diverse sikkerhetstjenester og pengesterke bakmenn.

Opposisjonens sterkeste kort er 40-årige Julia Tymosjenko. Hun ble i januar sparket som visestatsminister, og er siden blitt leder av den tverrpolitisk bevegelsen «Forum for Fedrelandets Frelse», som består av både sosialister, sentrums- og høyrepartier. Den krever at Kutjma går av.

I forrige uke ble Tymosjenko, i egenskap av sjef for et gasselskap, arrestert og anklaget for å ha betalt 79 millioner dollar i bestikkelse til eks-statsminister Pjotr Lasarenko for å få ordrer fra staten. Lasarenko sitter i dag fengslet i California anklaget for hvitvasking av flere hundre millioner dollar.

Tymosjenko stempler arrestasjonen som et politisk komplott som Kutjma står bak fordi han vil opposisjonen til livs.