– Jeg er bekymret over rapportene i mediene. Dersom det er begått noen lovbrudd, vil de skyldige bli straffet, sa president George W. Bush onsdag.

En foreløpig internrapport fra det amerikanske militæret konkluderer med at amerikanske soldater drepte et tjuetall sivile irakere i et uprovosert angrep i november i fjor.

Det politiske USA er bestyrtet over bildet som blir tegnet av de amerikanske soldatenes fremferd, og over at militære tjenestemenn synes å ha dysset ned saken.

Onsdag meldte amerikansk militære i Irak om enda en episode hvor uskyldige liv gikk tapt, ifølge nyhetsbyrået Reuters. To irakiske kvinner ble tirsdag drept av amerikanske soldater idet de var på vei til en fødestue i en drosje. De to var henholdsvis 55 og 35 år gamle, og det er ikke klart om den ene kvinnen var gravid. Ifølge en politikilde ble taxisjåføren såret.

Iraks My Lai

Hendelsene i Haditha har fått motstanderne av USAs Irak-politikk til å reagere særdeles hardt. Enkelte amerikanske kommentatorer og politikere har gått så langt som å sammenligne drapene i Haditha med My Lai-massakren i Vietnam i 1968 da rundt 500 sivilpersoner ble meiet ned av amerikanske soldater. Massakren bidro sterkt til å endre amerikanernes syn på Vietnamkrigen.

Nå lover Det hvite hus full åpenhet om hva som er skjedd:

– Jeg har fått forsikringer om at alle detaljer vil bli offentliggjort slik at alle og enhver kan danne seg et bilde av hva som skjedde i Haditha i Irak 19. november i fjor, sier pressetalsmannen i Det hvite hus, Tony Snow, til The Washington Post.

Når den fullstendige rapporten fra Pentagon er klar, kommer forsvarskomiteen i Senatet til å gjennomføre en rekke høringer, ifølge komitéleder senator John Warner.

– Dette er verre enn skandalene fra Abu Ghraib-fengselet, og alt tyder på at amerikansk militært personell deltok i en dekkoperasjon, sier den demokratiske kongressrepresentanten John Murtha, som er en hard kritiker av Irak-krigen.

Full etterforskning

Forsvarssjef Peter Pace understreker ifølge TV-stasjonen CNN at Pentagon-etterforskningen skal til bunns i to forhold: Hva skjedde egentlig i Haditha tidlig om morgen 19. november i fjor, og hvorfor gikk det så lang tid før det ble kjent?

Ifølge kilder som CNN har vært i kontakt med, var det fire til åtte soldater fra et regiment marineinfanterister som deltok i den angivelige massakren. Men enda flere soldater og offiserer skal ha deltatt i en dekkoperasjon.

Den opprinnelige forklaringen var at 15 irakere og en amerikansk soldat ble drept av en bombe i veikanten. Dette ble senere endret til at irakerne ble drept i en skuddveksling med amerikanerne. Men Pentagon-etterforskningen går nå i retning av at det var en regelrett massakre.

President George W. Bush skal ha blitt orientert så sent som i mars i år etter at nyhetsmagasinet Time kontaktet Det hvite hus og ba om en kommentar, skriver The Washington Post. Time satt da på fotomateriale som viste kvinner og barn som var drept inne i tre hus.

Ledelsen for marineinfanteriet i Irak utbetalte også 2.500 dollar i erstatning for hver av de drepte, og dette ble godkjent på øverste militært hold. Sjefen for bataljonen der gruppen hørte hjemme, er blitt forflyttet.

Rystende beretninger

Haditha er kontrollert av sunniarabiske opprørere med bånd til al-Qaida. Utenfor sin strengt bevoktede base kontrollerer amerikanerne ingenting, sier advokat og menneskerettsforkjemper Miysar al-Dulaimi til The New York Times.

– De fleste overlevende er vettskremte og har mistet all tillit til amerikanerne, sier Dulaimi.

Den angivelige massakren i Haditha begynte ved 07-tiden og varte et par timer. Etter at den amerikanske marineinfanteristen var drept av bomben, skal hans medsoldater ha sett rødt og åpnet ild på alt og alle.

Noen barn ble drept i armene på sine foreldre, andre spilte døde eller gjemte seg under senga mens soldatene lot raseriet få fritt utløp. En 80 år gammel mann i rullestol ble skutt og drept da han med Koranen i hånda var på vei til morgenbønn, ifølge Dulaimi.

En video som viser drepte i Haditha etter at amerikanske marineinfanterister angivelig gikk amok og drepte for fote under en patrulje i november i fjor. Episoden ble holdt skjult i flere måneder, men nyhetsmagasinet Time fikk tak i fotomateriale og Reuters sikret seg en video som viser de drepte. Massakren blir nå etterforsket og Det hvite hus vil offentliggjøre resultatet.