Admiral Hal Gehman, som leder granskningskommisjonen, offentliggjorde resultatet av det foreløpige arbeidet tirsdag.

Han presiserer at kommisjonens undersøkelser vil fortsette, og at konklusjonen som nå legges fram kun har status som en videre "arbeidshypotese."

Skaden på de beskyttende flisene på romferjas vinge skyldtes etter alt å dømme en bit isolasjonsmateriale som falt av drivstofftanken og traff vingen da Columbia tok av fra bakken for siste gang.

Romfergen gikk i oppløsning etter å ha gått inn i atmosfæren på vei tilbake til jorden 1. februar i år. Alle de syv astronautene om bord omkom.