Konfrontasjonen utenfor øyens nordøstlig kyst startet ifølge offisielle kilder etter at en marinepatrulje tilfeldigvis støtte på båter som fraktet forsyninger til geriljaen. En tjenestemann anklaget Tamiltigrene — LTTE-geriljaen - for å ha åpnet ild først.

Ifølge en militær talsmann ble sju marinesoldater såret. Marinen fikk hjelp fra luftforsvaret etter hvert som kampene ble hardere.

Myndighetene i Sri Lanka erklærte våpenhvile for fem dager siden for å markere nyttårsfeiringen. Våpenhvilen skulle etter planen opphøre tirsdag morgen.

LTTE-geriljaen erklærte en ensidig våpenhvile for fire måneder siden for å støtte det norske fredsinitiativet. Spesialutsending Erik Solheim forsøker å få i stand et møte mellom de stridende partene, men har ennå ikke lyktes.

I løpet av den 18 år lange konflikten er omlag 64.000 mennesker blitt drept.

NTB-REUTERS