Selv om kampen i første omgang dreier seg om å utkonkurrere andre republikanere, var deltakerne i debatten forholdsvis høflige mot hverandre.

I stedet var det presidenten som fikk gjennomgå, spesielt for sin håndtering av den vanskelige økonomiske situasjonen i USA.

— Når 14 millioner amerikanere står uten arbeid, da trenger vi en ny president for å få slutt på Obama-depresjonen, sa Newt Gingrich, tidligere leder for Republikanerne i Representantenes hus.

- Sviktet da det gjaldt

Mitt Romney, som ligger best an på meningsmålingene av de republikanske kandidatene, slo fast at Obama har sviktet på et tidspunkt hvor amerikanerne stolte på at han ville skape arbeidsplasser og få fart på økonomien.

— Hvem som helst på denne scenen ville vært en bedre president enn Obama, sa Romney.

Splittelse

En utfordring for Republikanerne i valgkampen blir å unngå for stor splittelse mellom den sentrumsorienterte delen av partiet og Tea Party-bevegelsen, som befinner seg langt ute på høyresiden.

Kongressrepresentanten Michele Bachmann, som er populær i Tea Party-bevegelsen, benyttet mandag anledningen til offisielt å erklære at hun stiller i valget.

Den mer kjente Tea Party-favoritten Sarah Palin har imidlertid ennå ikke sagt om hun stiller, og hun deltok ikke i debatten. Den ble holdt i Manchester i delstaten New Hampshire i regi av TV-kanalen CNN.

Gründer

Ved siden av Romney, Gingrich og Bachmann deltok kongressrepresentant Ron Paul, tidligere senator Rick Santorum, tidligere guvernør i Minnesota Tim Pawlenty og forretningsmannen Herman Cain.

Sistnevnte har vært forholdsvis ukjent fram til nå, men kom på en overraskende tredjeplass blant de republikanske kandidatene i en meningsmåling nylig. Blant republikanerne som så langt har sagt at de stiller til valg, er Cain den eneste afroamerikaneren.

Ved siden av å være gründer og tidligere sjef for en kjede med pizzarestauranter, har Cain bakgrunn som matematiker og økonom. Han satt en periode i styret til den regionale sentralbanken i Kansas City.

LANG REKKE: Republikanske presidentkandidater på scenen under mandagens CNN-debatt. Fra venstre: Rick Santorum, Michelle Bachmann, Newt Gingrick og Mitt Romney.
REUTERS/SCANPIX