Avgjørelsen ble tatt på et krisemøte i den italienske regjeringen tirsdag etter at flere jordskjelv hadde rystet regionen rundt byen Catania og Etna øst på Sicilia. Rundt tusen mennesker har måttet forlate hjemmene sine.

Verst rammet er landsbyen Santa Venerina, hvor 400 familier er uten tak. De må belage seg på å holde hus i telt på en idrettsplass de neste dagene, melder den italienske avisen La Repubblica.

Det er blitt registrert flere hundre skjelv siden vulkanutbruddet begynte søndag. Men tirsdagens skjelv var kraftigere. Det første jordskjelvet tirsdag morgen målte 4,3 på Richters skala. Senere fulgte to kraftige skjelv til på henholdsvis 3,6 og 4,0 på Richters skala, ifølge BBC.

Sykehusskip

Så langt har det bare blitt registrert mindre personskader, men for sikkerhets skyld har myndighetene stasjonert et skip med et flytende sykehus om bord utenfor byen Catania, sør for vulkanen.

— Vi er bekymret og prøver å finne ut om vi kan vente mer foruroligende hendelser, sa Europaminister Rocco Butiglione, til nyhetsbyrået AFP.

To lavastrømmer flyter ned fra vulkanens nord- og sørside. Boligområder er så langt utenfor fare. Lavastrømmen har imidlertid antent flere skogbranner.

Redningsmannskaper har gravd opp kanaler for å lede strømmen vekk fra byen Linguaglossa på nordsiden av Etna. Skolene i byen holdes stengt, mens kirken fremdeles er åpen for dem som ønsker å be.

Stengt flyplass

Flyplassen ved Catania, som er regionens største by, har vært stengt siden søndag, fordi aske fra Etna gjorde det farlig å lande eller ta av derfra.

Sist det var utbrudd i vulkanen var i juli og august i fjor. De siste 309 årene har den hatt fire større utbrudd. Eksperter advarer imidlertid mot at vulkanen gradvis blir mer eksplosiv og dermed farligere.

(NTB)