De siste kandidatene skal hentes fra de nasjonalistiske og religiøse partiene på den politiske høyrefløyen i nasjonalforsamlingen, og en gang i neste uke kan koalisjonen være klar.

Arbeiderpartiet, som utgjør den største enkeltgruppen i Knesset, besluttet å bli med i Sharons regjering mandag, etter en politisk gladiatorkamp som truet med å rive i stykker det gamle og hederskronede partiet.

Sharon har i likhet med forgjengeren Ehud Barak satt seg som mål å samle mest mulig politisk støtte fra ulike leire bak den nye regjeringen, i håp om at avskallingen vil skje langsommere enn i Baraks koalisjon.

— Jo flere røster, desto mer handlingslammet, mener kritikerne. Barak kunne også skilte med bred støtte i Knesset, men koalisjonspartnerne falt ut i tur og orden, i takt med beslutninger de ikke vil godta.

Status quo Handlingslammelse er ikke nødvendigvis noe onde for Sharon, som har tatt til orde for å legge fredsforhandlingene med palestinerne på is og bevare status quo i Gaza og på Vestbredden.

Han vil ikke forhandle med Yasser Arafat før den palestinske lederen har bevist at han kan holde sine væpnede styrker og de palestinske demonstrantene under kontroll, og han har antydet at Arafat får en prøvetid på et halv år.

I mellomtiden skal den israelske hæren bli stående i de såkalte B-områdene og holde den palestinske befolkningen i sjakk i Gaza og de isolerte palestinske enklavene på Vestbredden.

For Sharon kan det bli en større utfordring å forene Shimon Peres og hans visjoner om fredelig sameksistens i Midtøsten med kravene fra nasjonalistisk og religiøst hold om å bombe Kairo og Teheran.

Blant partiene Sharon tok kontakt med tirsdag var Det nasjonal-religiøse parti, the ultraortodokse Shas, De forente Torah-partier, Det ultranasjonalistiske Yisrael Beiteni og innvandrerpartiet Yisrael B´aliyah.

Arbeiderpartiet Arbeiderpartiet vil først komme sammen i neste uke for å avgjøre hvilke åtte kandidater partiet skal stille med i den nye koalisjonen. Observatører som var til stede på den opprivende møtet i partiets sentralkomité mandag, vil mene at partiet trenger enda mer tid for å komme til hektene.

Etter Ehud Baraks braknederlag i statsministervalget 6. februar, ble møtet mandag en opprivende kamp om hele partiets framtid. To tredeler av de 1.700 delegatene på møtet gikk til slutt inn for å delta i Sharons regjering etter en følelsesladet appell fra Peres, som selv er tippet som ny utenriksminister.

— Sentralkomiteens medlemmer sitter i et tribunal som i det gamle Colosseum i Roma, der toppsjiktet river hverandre i biter, skrev avisen Maariv, som sammenlignet møtet med Hollywood-filmen "Gladiator".

— Vi smatter alle med tunga mot det avskyelige scenarioet, og mens vi venter på synet av blod, nyter vi det beste underholdningsprogrammet i byen, skrev avisen.

"Slagfelt" Avisen Haaretz skrev at Arbeiderpartiet markerte "raseriets dag", et uttrykk palestinske demonstranter benytter fra tid til annen.

— Sentralkomiteen lot raseriet gå ut over lederne, politiet lot sinnet gå ut over ungdomsfløyen som ikke slapp inn, og lederne skjelte ut hverandre, skrev avisen.

Partiet som satt med regjeringsmakten i Israel fram til 1977, er alvorlig svekket, både på grunn av Baraks famlende håndtering av den palestinske intifadaen, braknederlaget 6. februar og det interne oppgjøret etterpå. Men til tross for at møtesalen mandag kunne minne om et slagfelt, har partiet trolig avverget en åpen splittelse.

Frem til tirsdag skal partiet finne ut hvordan det kan bruke sin innflytelse i Sharons koalisjonsregjering.

I mellomtiden håper Sharon at han skal ha fått med seg de nødvendige småpartiene på høyrefløyen, og deretter er det bare tiden som vil vise om koalisjonen vil lide samme skjebne som "Titanic", slik nasjonalforsamlingens president Avraham Burg har antydet.

NTB