En palestiner ble drept og 14 såret da israelske styrker onsdag jevnet 18 palestinske hus med jorden i Gaza. Det amerikanske utenriksdepartementet fordømte onsdag israelernes angrep mot områder under palestinske selvstyre generelt, og onsdagens angrep spesielt.

En stopp i byggingen av nye jødiske bosettinger i de okkuperte områdene er et av de viktigste elementene i et fredsinitiativ fra Jordan og Egypt. Målet med fredsinitiativet er å få partene tilbake til forhandlingsbordet ved hjelp av tillitsbyggende tiltak og våpenhvile. Palestinske ledere har gitt forslaget full støtte.

Avvisende Men statsminister Sharon var helt avvisende da han under det første besøket til en jødisk bosetting siden han ble statsminister ble spurt om Israel ville slutte å opprette nye bosettinger:

— Vi kommer ikke til å betale beskyttelsespenger. Vi vil ikke betale for å få slutt på terror. Vi vil ikke betale for at palestinerne skal slutte å drepe oss, sa Sharon.

Det israelske sikkerhetskabinettet, som består av 13 statsråder, holdt onsdag for første gang møte i en jødisk bosetting på okkupert territorium.

Møtet ble holdt i den jødiske bosettingen Ofra på Vestbredden. Målet med møtet skulle være å legge planer for å skape sikkerhet i området. Møtet ble ledet av statsminister Sharon,

Sharons regjering har tidligere sagt at den ikke vil opprette nye bosettinger på Vestbredden og i Gaza-stripen, men regjeringsrepresentanter har snakket om å øke antall innbyggere i bosettinger som allerede finnes. Rundt 200.000 jøder er bosatt i 145 bosettinger på Vestbredden og i Gaza..

FN har fordømt Israels bygging av bosettinger på okkupert jord som ifølge internasjonal rett er ulovlig.

Harde sammenstøt En bevæpnet palestinsk ungdom ble drept og 14 andre skadd i kraftig skuddveksling da israelske soldater gikk inn i en palestinsk flyktningleir i Gaza natt til onsdag.

Den 17 år gamle Mahmoud Aqel (17) ble skutt i brystet da soldatene med støtte fra stridsvogner og bulldosere tok seg inn i Brazil-leiren i Rafah, lengst sør i Gazastripen. 14 sivile, inkludert tre barn, ble skadd under innmarsjen. Ifølge den israelske hæren var 17-åringen bevæpnet.

Vitner forteller at bulldoserne satte i gang med å rive hus og gårder langs grensa til Egypt. I alt 18 palestinske hus og noe dyrket mark skal ha blitt ødelagt. Bygningene var blitt brukt til dekke for skyting mot israelske soldater og som base for utplassering av veibomber, sier den israelske hæren.

Israelske soldater skjøt stridsvogngranater fra mange posisjoner langs grensen mellom Gaza og Egypt, mot flere titall palestinere bevæpnet med rakettkastere, granater og automatvåpen.

Det amerikanske utenriksdepartementet fordømte angrepet.

— Handlinger som Israels innrykk i områder under palestinsk kontroll — og det inkluderer innrykket i Rafah onsdag og bruken av bulldosere mot palestinske bygninger - motarbeider forsøk på å senke spenningen og få en slutt på volden, sier en talsmann for det amerikanske utenriksdepartementet.

Strategiske samtaler Kampene brøt løs bare timer før Israels utenriksminister Shimon Peres skulle møte USAs utenriksminister Colin Powell i Washington.

Israel og USA møtes for å diskutere strategien for å få til en våpenhvile som kan sette en stopper for sju måneder sammenhengende vold mellom israelere og palestinere, der nesten 500 mennesker, de aller fleste palestinere, er blitt drept.

I Washington opplyste Qatars utenriksminister at han skal ha et møte med sin Israels utenriksminister Shimon Peres. Peres er i Washington for å møte sin amerikanske kollega Colin Powell.

Qatars utenriksminister opplyste at han skulle treffe Peres for å drøfte fredsinitiativ. Qatar var et av noen få arabiske land som opprettet diplomatiske forbindelser med Israel etter inngåelsen av Oslo-avtalen i 1993, men forbindelsene er aldri blitt fullt etablert på ambassadørnivå.

Møtet onsdag er det første mellom Qatar og Israel siden den palestinske oppstanden begynte i september.

NTB-REUTERS-AFP